Imagem do satélite Himawari-8 mostra o avanço das ondas de gravidade. (Créditos da imagem: Reprodução).

O satélite meteorológico japonês Himawari-8 registrou imagens bem legais da Austrália vista do espaço. Uma das imagens mostra uma enorme onda de gravidade varrendo a atmosfera na costa norte da Austrália Ocidental.

As ondas de gravidade não devem ser confundidas com as ondas gravitacionais, que são formadas por perturbações no espaço-tempo e você precisa de detectores enormes para medi-las. As ondas de gravidade, por outro lado, podem ser vistas com muita facilidade. As ondas no oceano são exemplos de ondas de gravidade.

As ondas de gravidade se formam na área de interação entre dois fluidos, por exemplo, ar e mar, mas também entre duas regiões da atmosfera com propriedades diferentes. No caso dessas ondas em particular, uma frente fria provavelmente é a responsável — à medida que o ar fluía, produzia oscilações na atmosfera.

As ondas de gravidade na atmosfera são invisíveis aos nossos olhos, mas podemos vê-las com satélites que utilizam diferentes tipos de abordagens. As ondas se tornam bastante visíveis quando rastreamos o vapor de água e, no caso dessas ondas de gravidade específicas, podemos acompanhar seu progresso graças às finas nuvens que dão contraste nas imagens.

A onda de gravidade se propagando pelo oceano. (Créditos da imagem: Himawari-8/JMA).

Uma animação mais longa produzida por Andrew Miskelly mostra as ondas de gravidade se formarem, expandirem e eventualmente se dispersarem ao longo dos dias 20 e 22 de outubro. Várias ondas de gravidade aconteceram durante esses dois dias e tomaram direções diferentes quando estavam acima do mar aberto.

O satélite Himawari-8 está em órbita geoestacionária a 140,7° de longitude e, a cada 10 minutos, captura uma imagem de disco completo da Terra, registrando o Havaí até o Iêmen. O satélite foi projetado para fornecer dados climáticos ao Japão, é claro, mas muitos países são visíveis quando você olha para a Terra a 36 mil quilômetros de distância.

As ondas de gravidade na atmosfera são um fenômeno comum. A NASA divulgou uma bela imagem dessas ondas se formando em torno de uma ilha há dois anos, por exemplo. Elas também não são exclusivamente um fenômeno da Terra e já foram vistas no envelope tênue de Plutão e na densa atmosfera de Vênus. [IFLS/Mistérios do Espaço].