Para entender os efeitos de uma grande extinção, os pesquisadores fizeram experimentos com carcaças de porcos selvagens. (Créditos da imagem: Brandon Barton/Mississippi State University).

O incêndio sem precedentes que assola a Austrália não está apenas destruindo vidas humanas, mas matou centenas de milhões de animaistalvez bilhões.

O fogo não é a única causa de morte nesta catástrofe. Muitos animais escaparam das chamas e morreram em cercas e estradas aos milhares. Outros podem viver, por enquanto, mas, sem suas casas, comida e água, provavelmente sucumbirão em breve.

De Brandon Barton e Abby Jones para o The Conversation.

Infelizmente, mortes em massas estão se tornando mais frequentes. As mudanças globais — que incluem mudanças causadas pelo homem no clima, uso da terra e outras coisas — podem ser as principais responsáveis ​​pelo aumento da frequência e intensidade dos eventos de mortalidade em massa com todos os tipos de animais.

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Esse foi o caso em 2015, quando um clima quente e úmido fora de época permitiu que uma bactéria normalmente benigna matasse 200 mil saigas no Cazaquistão em apenas algumas semanas. Da mesma forma, um único relâmpago matou 323 renas em 2016 e outras 200 morreram de fome no ano passado, depois que a chuva fora de estação deixou uma camada impenetrável de gelo cobrindo seus alimentos. E, por cinco anos seguidos, dezenas de milhares de aves marinhas famintas apareceram no Alasca. Estes são apenas alguns exemplos recentes.

Então, o que acontece quando tudo morre de uma só vez?

Uma abordagem experimental para eventos de morte

Nosso grupo de pesquisa estuda as consequências ecológicas dos eventos de mortalidade em massa  (MMEs, na sigla em inglês).

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Estudar MMEs é difícil, pois eles são imprevisíveis e podem ocorrer em qualquer lugar do mundo, tornando logisticamente desafiador estudar os eventos reais. Mesmo se pudéssemos pegar um avião e viajar rapidamente para um evento de mortalidade em massa distante, não teríamos dados sobre como era o ecossistema antes, portanto, tirar conclusões seria quase impossível.

Para superar esse obstáculo, trabalhamos com o biólogo Marcus Lashley e David Mason, da Universidade da Flórida, para assumir a tarefa suja de simular eventos de mortalidade em massa em grandes experimentos com milhares de quilos de carniça.

A Trappers doou quase 7 toneladas de carcaças de porcos selvagens para simular eventos de mortalidade em massa em Oklahoma, em 2019. (Créditos da imagem: Brandon Barton/Mississippi State University).

Na primavera de 2019, iniciamos nosso maior experimento até o momento, implantando quase 15 toneladas de carcaças em Oklahoma. Nosso primeiro desafio foi encontrar uma fonte grande e ética de carcaças. Fizemos uma parceria com caçadores profissionais que estavam removendo porcos selvagens, uma espécie invasora que tem potencial para danificar as culturas, espalhar doenças e afetar negativamente a vida selvagem. Estes porcos foram presos para fins de conservação. Em vez de desperdiçar suas carcaças, conseguimos fazer um bom uso.

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Queríamos ver como quantidades crescentes de carniça afetam a decomposição de maneiras que podem alterar os ecossistemas ou promover a disseminação de patógenos. Antes da chegada das carcaças, identificamos parcelas e amostramos o solo inicial, micróbios, plantas, insetos e animais selvagens. Isso forneceu informações importantes da linha de base que não estariam disponíveis durante um evento de mortalidade em massa no mundo real.

O verdadeiro trabalho começou depois que as carcaças chegaram. Os porcos têm uma reputação de mau odor por um motivo, e os porcos selvagens — especialmente várias toneladas deles mortos — não fornecem uma visão ou cheiro agradável. Colocamos cuidadosamente cada carcaça, com média de 150 kg, nas parcelas predeterminadas. Algumas parcelas receberam um único porco para representar um evento de morte “normal”; outras receberam 10 carcaças para representar um MME.

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Rapidamente, as parcelas zumbiam com moscas e abutres circulavam acima. Monitoramos a decomposição durante os primeiros dias, que são de longe os mais terríveis. Os catadores rasgaram algumas carcaças, arrastando seus restos para as profundezas das florestas próximas. Carcaças não resgatadas incharam com gás antes de se abrirem e revelar milhões de larvas contorcendo-se lá dentro.

Durante esse período, documentamos a taxa de decomposição, monitoramos os visitantes de insetos e catadores e coletamos amostras microbianas para detectar bactérias causadoras de doenças. Nas semanas seguintes, os micróbios, insetos e catadores fizeram o seu trabalho, e logo nada restou além de ossos e peles. Monitoraremos esse experimento por vários anos para identificar as consequências do ecossistema a longo prazo da mortalidade em massa.

Os pesquisadores monitoraram as carcaças em um evento simulado de mortalidade em massa. (Créditos da imagem: Brandon Barton/Mississippi State University).

O que acontece depois que muitos morrem ao mesmo tempo

As investigações de campo, de laboratório e teóricas do nosso grupo revelam que os eventos de mortalidade em massa afetam os ecossistemas de duas maneiras gerais.

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Primeiro, a grande magnitude — centenas ou milhares — de indivíduos removidos do ecossistema significa que também perdem seus papéis no meio ambiente.

Na Austrália, cerca de metade da população de coalas em algumas áreas foi morta por fogo. Além de ser um símbolo nacional e fonte de ecoturismo, os coalas são importantes para o ecossistema como um dos poucos animais que podem consumir e reciclar nutrientes das plantas de eucalipto. A morte generalizada de coalas significa uma quebra significativa na cadeia alimentar — não resta nada para comer eucalipto.

Da mesma forma, a mortalidade em massa de pequenos mamíferos, coelhos e cangurus significa que poucas presas permanecerão para predadores como dingos, que podem ter dificuldade para evitar a fome na paisagem agora árida. Os incêndios também matam espécies menos carismáticas, como insetos e morcegos, importantes para a polinização, e sua perda pode representar um desafio para as comunidades de plantas pós-incêndio. Sem esses e outros animais presentes para realizar seus trabalhos ecológicos, os ecossistemas da Austrália, sem dúvida, mudarão.

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Em segundo lugar, o grande número de carcaças apodrecidas causadas por um evento de mortalidade em massa terá seus próprios impactos ambientais.

Enquanto alguns dos animais na Austrália serão consumidos pelo fogo e seus corpos rapidamente se transformarão em cinzas, aqueles que encontrarem seu destino fora das chamas começarão a se decompor. Em circunstâncias normais, a carniça provoca os catadores a se agruparem nas carcaças, consumindo a carne e reciclando os nutrientes no ecossistema.

Um rio de larvas emerge de um evento simulado de mortalidade em massa em 2016. (Créditos da imagem: Brandon Barton/Mississippi State University).

No entanto, a contínua mortalidade em massa de cangurus, coalas e outros animais de grande porte produzirá mais carcaças do que os catadores — as águias, os dingos e uma espécie de réptil conhecida como goannas — podem acompanhar. Em vez de desaparecer rapidamente, as carcaças provavelmente se tornarão criadouros de bactérias e insetos. Isso é preocupante, porque muitos desses podem ser patógenos que afetam pessoas, animais selvagens e domésticos, e as moscas podem transportar patógenos a grandes distâncias. De fato, em experimentos anteriores, nossos MMEs simulados produziram moscas suficientes para cobrir o chão em um rio de larvas.

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Nosso trabalho também revelou que eventos de mortalidade em massa podem ter efeitos duradouros envenenando o solo e reestruturando as comunidades de plantas. À medida que as carcaças se decompõem, elas liberam gases e derramam coquetéis de restos liquefeitos, fluidos corporais ácidos e micróbios que o solo absorve. Quando isso acontece em massa, a toxicidade pode matar plantas, incluindo árvores. Nossos dados não publicados mostram repetidamente que os MMEs alteram o microbioma e os nutrientes do solo. Quanto tempo esses efeitos podem durar é desconhecido.

Apenas ossos e peles permaneceram algumas semanas após um MME simulado (à esquerda). Produtos químicos lixiviados no solo durante a decomposição criam uma ilha de cadáveres, matando plantas e árvores (à direita). (Créditos da imagem: Abby Jones/Brandon Barton/Mississippi State University).

O que pode ajudar a recuperar os ecossistemas do normal

Os efeitos dos MMEs nos ecossistemas são complexos, mas uma coisa foi consistente em nossos vários estudos: populações saudáveis ​​de sequestradores reduzem os efeitos de eventos de mortalidade em massa.

Catadores como abutres, coiotes e dingos estão entre os grupos de animais mais perseguidos em todo o mundo, mas fornecem serviços críticos ao ecossistema. Quando os catadores estavam presentes em nossos experimentos, as carcaças eram consumidas ou arrastadas rapidamente, produzindo menos larvas e moscas, lixiviando menos produtos químicos no solo e causando menor impacto nas plantas e no ecossistema.

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Os pesquisadores usaram cercas e redes de pássaros para manter abutres e coiotes fora, para entender melhor o papel dos catadores — e as consequências de perdê-los. (Créditos da imagem: Brandon Barton/Mississippi State University).

Embora os ecossistemas da Terra possam não ser capazes de evitar futuros eventos de mortalidade em massa, uma prioridade óbvia é manter a biodiversidade que temos — incluindo os catadores que limpam a bagunça.

Na Austrália, as populações de dingo, águia e goanna provavelmente se beneficiarão da ampla carniça fornecida por esses incêndios. Infelizmente, os números inflados do limpador podem causar mais problemas. Quando a carniça finalmente desaparece, esses catadores abundantes podem ser forçados a procurar comida em áreas povoadas, resultando em conflitos e ataques a pessoas e animais domésticos. Tais consequências indiretas desses incêndios são difíceis de prever.

O que é certo, no entanto, é que o ecossistema que emerge após a fumaça desaparecer será dramaticamente diferente.

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Traduzido e adaptado por Giovane Almeida.