O estilo e talento de Carl Sagan para comunicar a ciência é inigualável, e ninguém articula a frase "bilhões e bilhões" melhor, embora muitos tenham tentado. (Créditos da imagem: JPL/NASA).

Os cientistas sempre precisaram de tradutores. Nos velhos tempos, isso costumava significar de uma língua para outra, como quando os textos da ciência grega antiga eram copiados para versões latinas ou árabes. Mas mesmo assim o problema existia de simplesmente comunicar as complexidades da ciência aos não-cientistas interessados. Enfrentar essa necessidade exigia uma habilidade para reformular o jargão e a profundidade matizada de especialistas em uma versão acessível ao público alfabetizado em geral. Muitos cientistas ao longo dos séculos, juntamente com alguns escritores não-cientistas, assumiram este desafio e se destacaram. Hoje, sem dúvida, mais pessoas popularizam a ciência, mas nenhuma como esses 10 maiores divulgadores da ciência de todos os tempos.

Johannes de Sacrobosco (C. 1195 – 1244 [ou 1256])

João de Sacrobosco (no português), também conhecido como John de Holywood, viveu na Escócia antes de se mudar para Paris. Em Paris, tornou-se um proeminente matemático e escreveu um livro influente e popular sobre os novos números árabes. Ele também dominou astronomia (que naqueles dias era principalmente sobre matemática) e seu livro “A Esfera” se tornou um texto de astronomia padrão em toda a Europa por vários séculos. Sua data de morte não é conhecida com certeza devido a uma ambiguidade no fraseado em sua lápide.

Posidônio (C. 135 a.C. – 51 a.C.)

Posidônio, da escola filosófica estoica, foi um escritor influente cujos volumosos escritos são infelizmente indisponíveis hoje — aparentemente havia uma falta de atenção adequada às estratégias de preservação no primeiro século a.C.. Ele nasceu na Síria, mas seus pais eram gregos. Viajou extensamente em torno do mediterrâneo e era conhecido por muitos romanos proeminentes.

Posidônio articulou uma distinção entre os filósofos — que deveriam se concentrar nos princípios fundamentais da natureza — e os cientistas, que deveriam investigar problemas específicos. Ele foi o estudioso universal de sua época, escrevendo sobre cosmologia, astronomia, geografia, geologia e meteorologia, bem como filosofia moral e história.

Seu maior legado cresceu de um erro: seu cálculo da circunferência da Terra era substancialmente pequeno demais, mas foi, no entanto, adotado pelo astrônomo-geógrafo Ptolomeu, cujos escritos levaram Colombo a deduzir que não seria tão terrivelmente longe para navegar para oeste para alcançar a Índia.

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Plínio, o Velho (C. 23 – 79)

Plínio compôs a primeira obra enciclopédica de um único autor desenhada para descrever toda a natureza. Ele se via como uma espécie de “Google” de um só homem (embora tivesse ajudantes), tentando compilar todos os fatos que pudesse sobre o mundo. Cedo na vida ele era um militar, mas começou uma carreira de escrita, produzindo relatos de guerra e história militar. Mais tarde ele serviu o imperador romano Vespasiano em vários postos em todo o império. Eventualmente, ele montou sua História Natural, terminou pouco antes de sua morte em 79 d.C., perto de Pompeia, possivelmente por meio de inalações tóxicas da erupção do vulcão Vesúvio.

Mary Somerville (C. 1780 – 1872)

Quando jovem, na Escócia, Mary foi autorizada a frequentar apenas um ano de escolaridade (quando tinha 10 anos). Inteligentemente, ela então se ensinou em segredo álgebra e geometria. Seu casamento levou-a a Londres, onde continuou a ler sobre ciência e matemática apesar do desdém de seu marido, que desencorajou as mulheres de perseguir interesses intelectuais. Após a morte do marido, ela voltou para a Escócia e começou a estudar as obras de Newton e astronomia. Ela se casou novamente com um marido muito mais solidário, fez conhecimentos com alguns dos principais cientistas da Grã-Bretanha e começou a escrever livros muito bem sucedidos explicando a ciência atual ao público. Ela tornou-se tão famosa quanto a maioria dos cientistas sobre os quais ela escreveu e sempre teve grande consideração pela comunidade científica.

Bernard de Fontenelle (C. 1657 – 1757)

Nascido em Ruão, na França, Fontenelle começou a carreira escrevendo peças de teatro e óperas, sendo essas um fracasso de bilheteria. Assim, ele passou a popularizar as ideias do grande filósofo-cientista francês René Descartes. Mais tarde, Fontenelle começou a escrever mais amplamente sobre a história e filosofia da ciência.

Seu trabalho ganhou o suficiente respeito da comunidade científica que ele foi nomeado secretário permanente da Academia Francesa de Ciências, e dessa posição ele escreveu extensivamente sobre ciência e cientistas para o resto de sua vida.

Sua obra mais famosa, “Conversations on the Plurality of Worlds” (Conversas sobre a Pluralidade dos Mundos), foi uma obra-prima da exposição científica, sob a forma de um diálogo entre um homem e uma mulher contemplando as fronteiras da descoberta.

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Henri Poincaré (C. 1854 – 1912)

Um popularizador mais da matemática do que da ciência em geral, Poincaré foi um matemático eminente no final do século XIX e início do século XX. Seu trabalho chegou perto de antecipar a teoria especial da relatividade de Einstein, e foi o pai fundador da matemática da teoria do caos. Ele descreveu os mais recentes desenvolvimentos matemáticos, em perspectiva histórica e filosófica, em uma série de livros empolgadamente escritos que ainda estão amplamente disponíveis na tradução para o inglês hoje.

Stephen Jay Gould (C. 1941 – 2002)

Um mestre do estilo narrativo que transporta detalhes intrincados, Gould fez a paleontologia e a biologia evolutiva irresistivelmente atraente em numerosos livros e ensaios. Seu tom técnico, não-popular, sobre a teoria evolucionária, publicado pouco antes de sua morte, é uma façanha subestimada; revelou a profundidade do raciocínio sutil de Darwin e como ele precisava ser modificado para se fundir com a compreensão moderna da seleção natural em múltiplos níveis, de genes a organismos para espécies.

George Gamow (C. 1904 – 1968)

Um físico russo-americano malicioso conhecido por suas piadas e truques, Gamow fez grandes contribuições para a compreensão da radioatividade e foi uma figura importante nos primeiros dias da cosmologia do Big Bang. Mais tarde ele se voltou para a biologia, desempenhando um papel importante na compreensão inicial da genética molecular.

Ele também escreveu extensivamente para o público — a série de livros “Sr. Tompkins” sobre física moderna ainda estão entre os melhores para explicar a relatividade e a física quântica. E o livro  One Two Three … Infinity continua sendo um clássico sobre matemática e sua relação com várias ciências.

Carl Sagan (C. 1934 – 1996)

Famoso pela série de TV Cosmos, Sagan também escreveu vários livros populares elegantes, defendendo o espírito científico como um antídoto para os fornecedores de superstição e irracionalidade.

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Ninguém hoje tem a combinação de Sagan de consistência, estilo e talento para comunicar ciência, e ninguém articula a frase “bilhões e bilhões” melhor, embora muitos tenham tentado. Infelizmente, o ciúme de seu sucesso como divulgador científico prejudicou sua carreira como astrônomo e esse trabalho não recebem comentários lisonjeiros da comunidade científica.

Isaac Asimov (C. 1920 – 1992)

Mais conhecido por suas obras de ficção científica, Asimov era ainda mais prolífico como escritor de não-ficção científica, produzindo livros após livros que abrangem quase todos os campos da ciência, incluindo um dicionário biográfico, uma cronologia dos eventos científicos, desde os tempos antigos até o presente e o guia completo para a ciência que capturou toda a história de toda ciência em um grosso volume.

Os escritos de Asimov (ficção e não-ficção) influenciaram gerações de cientistas, e suas leis da robótica ainda servem de aviso perceptivo para os desenvolvedores de sistemas de inteligência artificial de hoje.

Adaptado de Tom Siegfried para o SpaceNews.

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