O gibão-cinza é um dos animais cuja população está em declínio. (Créditos da imagem: Reprodução).

Uma “aniquilação biológica” da vida selvagem nas últimas décadas significa que uma sexta extinção em massa na história da Terra está em andamento e é mais severa do que antes temida, de acordo com pesquisas.

Os cientistas analisaram espécies comuns e raras e descobriram que bilhões de populações regionais ou locais foram perdidas. Eles culpam a superpopulação humana e o consumo excessivo e advertem que elas ameaçam a sobrevivência da civilização humana.

O estudo, publicado na revista da Academia Nacional de Ciências, evita o tom normalmente sóbrio de artigos científicos e chama a perda maciça de vida selvagem de uma “aniquilação biológica” que representa um “assalto assustador sobre os fundamentos da civilização humana”.

O professor Gerardo Ceballos, da Universidade Nacional Autônoma do México, que liderou o trabalho, disse: “A situação ficou tão ruim que não seria ético usar a linguagem forte”.

Estudos anteriores mostraram que as espécies estão se tornando extintas a uma taxa significativamente mais rápida do que milhões de anos antes, mas mesmo assim, as extinções permanecem relativamente raras dando a impressão de uma perda gradual de biodiversidade. O novo trabalho, em vez disso, tem uma visão mais ampla, avaliando muitas espécies comuns que estão perdendo populações em todo o mundo à medida que suas gamas diminuem, mas permanecem presentes em outros lugares.

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Os cientistas descobriram que um terço das milhares de espécies que perdem populações não são atualmente ameaçadas e que até 50% de todos os animais individuais foram perdidos nas últimas décadas. Dados detalhados estão disponíveis para mamíferos terrestres, e quase metade deles perdeu 80% de seu alcance no século passado. Os cientistas descobriram que bilhões de populações de mamíferos, pássaros, répteis e anfíbios foram perdidos em todo o planeta, levando-os a dizer que uma sexta extinção em massa já avançou mais do que se pensava.

Quase metade das 177 espécies de mamíferos pesquisadas perderam mais de 80% de sua distribuição entre 1900 e 2015

Bilhões de animais foram perdidos, já que seus habitats se tornaram menores com cada ano que passa. (Créditos da imagem: Guardian Graphic).

Os cientistas concluem: “A aniquilação biológica resultante, obviamente, terá sérias consequências ecológicas, econômicas e sociais. A humanidade acabará por pagar um preço muito alto pela diminuição da única assembleia de vida que conhecemos no Universo”.

Eles dizem que, enquanto a ação para travar o declínio continua a ser possível, as perspectivas não parecem boas: “Todos os sinais apontam para assaltos cada vez mais poderosos sobre a biodiversidade nas próximas duas décadas, pintando uma imagem sombria do futuro da vida, incluindo a vida humana”.

A vida selvagem está desaparecendo devido à destruição do habitat, à cisão excessiva, à poluição tóxica, à invasão de espécies exóticas e às mudanças climáticas. Mas a principal causa de todos esses fatores é a “superpopulação humana e o crescimento contínuo da população, e o consumo excessivo, especialmente pelos ricos”, dizem os cientistas, que incluem o professor Paul Ehrlich, da Universidade Stanford, na Califórnia, e autor do livro “The Population Bomb“.

“O alerta em nosso artigo precisa ser atendido porque a civilização depende completamente das plantas, animais e micro-organismos da Terra que fornecem serviços ecossistêmicos essenciais que vão desde a polinização e proteção para fornecer alimentos do mar até a manutenção de um clima habitável”, disse Ehrlich ao The Guardian.

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“O tempo para agir é muito curto”, disse ele. “Demorará muito tempo para iniciar o encolhimento da população para que a civilização continue a sobreviver”, disse Ceballos.

A pesquisa analisou dados sobre 27.500 espécies de vertebrados terrestres da União Internacional para a Conservação da Natureza (UICN, na sigla em inglês) e descobriu que os intervalos de um terço diminuíram nas últimas décadas.

Os pesquisadores também apontam para o caso “emblemático” do leão: “O leão foi historicamente distribuído na maior parte da África, Europa do Sul e Oriente Médio. Agora a grande maioria das populações de leões se foram”.

Distribuição atual e histórica dos leões

Historicamente, os leões viviam em toda a África, no sul da Europa, no Oriente Médio e no noroeste da Índia. Hoje, seu habitat foi reduzido a pequenas áreas. (Créditos da imagem: Guardian Graphic).

O professor Stuart Pimm, da Universidade Duke, na Carolina do Norte, e não envolvido no novo estudo, disse que a conclusão geral é correta, mas ele não concorda que uma sexta extinção em massa já esteja em andamento: “É algo que ainda não aconteceu — nós estamos no limite disso”.

Pimm também disse que havia ressalvas importantes que resultaram da abordagem usada. “Devemos nos preocupar com a perda de espécies em grandes áreas, mas esta é uma maneira bastante crua de mostrar isso”, disse ele. “Há partes do mundo onde há perdas maciças, mas igualmente há partes do mundo onde há progresso notável”.

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Robin Freeman, da Sociedade Zoológica de Londres, Reino Unido, disse: “A verdadeira curiosidade vem nos detalhes. Quais são os fatores que causam declínios em áreas específicas?”.

Freeman fazia parte da equipe que produziu uma análise de 2014 de 3 mil espécies que indicava que 50% dos animais individuais foram perdidos desde 1970, o que corresponde ao novo trabalho, mas foi baseado em diferentes dados da UICN. Ele concordou que uma linguagem forte é necessária: “Precisamos que as pessoas estejam cientes dos declínios catastróficos que estamos vendo. Eu acho que há um lugar para isso dentro do [novo] papel, embora seja uma linha fina para desenhar”.

Citar a superpopulação humana como a causa fundamental dos problemas ambientais tem sido controversa e a declaração de Ehrlich de 1968 [no livro “The Population Bomb”] de que centenas de milhões de pessoas morreriam de fome na década de 1970 não aconteceu, em parte devido às novas culturas de alto rendimento que o próprio Ehrlich observou como possível.

Ehrlich reconheceu “falhas” no “The Population Bomb”, mas disse que teve sucesso em seu objetivo central: alertar as pessoas sobre questões ambientais globais e o papel da população humana nelas. Sua mensagem permanece contundente até hoje: “Mostre-me um cientista que afirma que não há problemas de população e eu vou te mostrar um idiota”.

Adaptado de Damian Carrington para o The Guardian.

Referências:

  1. CEBALLOS, Gerardo; EHRLICH, Paul R.; DIRZO, Rodolfo. “Biological annihilation via the ongoing sixth mass extinction signaled by vertebrate population losses and declines; Proceedings of National Academy of Sciences. Acesso em: 10 jul. 2017.
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Giovane Almeida
Sou baiano, tenho 17 anos e sou fascinado pelo Cosmos. Atualmente trabalho com a divulgação científica na internet — principalmente no Ciencianautas, projeto em que eu mesmo fundei aos 15 anos de idade —, com ênfase na astronomia e biologia.

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