O vírus do sarampo sai de uma célula infectada (esquerda) após a replicação dentro da célula nesta micrografia eletrônica colorida. (Créditos da imagem: NIBSC/Science Source).

A coisa mais icônica sobre o sarampo são as manchas vermelhas e vívidas que tornam a infecção dolorosamente visível.

Mas essas erupções, e até a febre, a tosse, o lacrimejamento e a dor nos olhos, são todas distrações do dano real do vírus — um ataque total ao sistema imunológico.

O sarampo limpa silenciosamente a memória do sistema imunológico de infecções passadas. Desta forma, o vírus pode lançar uma sombra longa e perigosa por meses, ou até anos, de acordo com novas descobertas. A “amnésia imune” resultante deixa as pessoas vulneráveis a outros vírus e bactérias que causam pneumonia, infecções de ouvido e diarreia.

Esses efeitos posteriores fazem do sarampo “a coisa mais distante de ser benigna”, disse o epidemiologista de doenças infecciosas e patologista Michael Mina, da Universidade de Harvard. “Isso coloca você em maior suscetibilidade para todo o resto”, disse ele. E isso tem grandes consequências, mostram estudos recentes.

Detalhes sobre quais células do sistema imunológico estão em maior risco e por quanto tempo o sistema imunológico parece sofrer — colhido de estudos com animais de laboratório, tecidos humanos e crianças antes e depois do sarampo — criou um quadro mais completo de como o vírus ataca.

Essa nova visão pode ajudar a explicar um guarda-chuva de segurança maior do que o esperado pela vacinação contra o sarampo. “Onde quer que você introduza a vacinação contra o sarampo, você sempre reduz a mortalidade infantil. Sempre”, afirmou o virologista Rik de Swart, do Centro Médico Universitário na Holanda.

Traçando um objetivo

Depois que uma pessoa infectada tosse ou espirra, o vírus do sarampo pode permanecer no ar e nas superfícies por até duas horas, esperando para entrar nas vias aéreas de suas próximas vítimas. Uma vez lá dentro, acredita-se que o vírus atinja as células do sistema imunológico encontradas no muco do nariz e da garganta, os minúsculos sacos aéreos nos pulmões ou entre as pálpebras e a córnea. Essas células imunológicas são decoradas com a proteína CD150, que permite que o vírus invada o sistema, conforme testes em animais.

O vírus se replica rapidamente dentro das células, depois se espalha para lugares repletos de outras células do sistema imunológico — medula óssea, timo, baço, amígdalas e linfonodos. “O vírus tem uma predileção enorme para infectar células do sistema imunológico”, disse Bert Rima, pesquisador de doenças infecciosas da Universidade Queen’s Belfast, na Irlanda do Norte.

Rima e seus colegas rastrearam a invasão do sistema imunológico em tecidos humanos preservados, relatando resultados em 2018 no mSphere. Eventualmente, novas partículas virais se movem para o trato respiratório, onde podem ser expelidas para adoecer mais pessoas.

Uma infecção aguda por sarampo, que geralmente dura várias semanas, pode às vezes causar infecções nos ouvidos, pneumonia e, raramente, um inchaço cerebral mortal. Por si só, esses são resultados preocupantes, informou Anthony Fauci, diretor do Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas em Bethesda. Mas a perda de células do sistema imunológico também pode deixar as pessoas vulneráveis ​​a infecções que o sistema imunológico normalmente seria capaz de combater.

Ciclo viral

Infecção precoce Propagação Sintomas precoces erupção cutânea Recuperação
Cerca de dois dias após o vírus entrar no corpo, ele infecta os linfonodos. De três a quatro dias após a infecção, os vasos sanguíneos transportam células carregadas de vírus por todo o corpo. Sete a dez dias após a infecção, surgem tosse, espirros e febre após o pico de carga viral. De 12 a 14 dias, inchaços vermelhos começam a se espalhar pela pele. As células imunes da memória estão esgotadas.
Fonte: B.M. Laksono/Erasmus MC/Rotterdam/Netherlands. (Créditos das imagens: E. Otwell).

Em 2013, de Swart e seus colegas viram uma oportunidade de estudar os efeitos imunológicos do vírus em crianças que fazem parte de uma comunidade insular de protestantes ortodoxos na Holanda, chamada de Cinturão Bíblico Holandês. Os pais de lá recusam as vacinas, uma decisão que implica em ataques regulares de sarampo. O último surto de sarampo da comunidade terminou em 2000; era só uma questão de tempo antes que o vírus voltasse a funcionar.

Os pesquisadores conseguiram permissão dos pais para coletar amostras de sangue de crianças saudáveis ​​e não vacinadas para estudar suas células imunológicas. Então, os pesquisadores esperaram por um surto, para que pudessem testar as crianças novamente após uma infecção.

De Swart não precisou esperar muito. Após os pesquisadores começaram a coletar amostras de sangue, um surto esvaziou as salas de aula. Enquanto o vírus passava pela comunidade, de Swart e seus colegas coletaram amostras antes e depois de 77 crianças que contraíram sarampo.

“O vírus infecta preferencialmente células do sistema imunológico que carregam a memória de infecções previamente experimentadas”, disse Swart. Chamadas de memória B e células T, esses protetores celulares normalmente lembram ameaças que o corpo já neutralizou, permitindo que o sistema imunológico entre em ação rapidamente se essas ameaças retornarem. Depois de uma infecção por sarampo, os números de alguns tipos dessas células de memória diminuíram, criando uma amnésia imunológica, relataram os pesquisadores em 2018 na Nature Communications.

Longo caminho para a recuperação

O sistema imunológico pode levar meses ou até anos para se recuperar dessa perda de memória. Os pesquisadores, incluindo de Swart e Min,a compararam registros de saúde de crianças do Reino Unido de 1990 a 2014. Por até cinco anos após o surto de sarampo, crianças que tiveram o vírus anteriormente tiveram mais infecções diagnosticadas do que crianças que não tinham. As crianças que tinham sarampo tinham 15 a 24% mais chances de receber uma receita para uma infecção do que crianças que nunca tiveram sarampo, relataram os pesquisadores em 2018 no BMJ Open.

Lesões permanentes

Mina e seus colegas encontraram resultados semelhantes para mortes por infecções não causadas por parasitas em crianças na Inglaterra, no País de Gales, nos Estados Unidos e na Dinamarca, antes e depois da introdução da vacina contra o sarampo. Quando o sarampo era galopante, as crianças tinham maior probabilidade de morrer de outras infecções.

Quando os pesquisadores analisaram vários anos após o sarampo, a conexão entre as mortes por sarampo e não-mensura ficou mais forte. “Cada pequena falha nos dados de mortalidade pode ser explicada pelos dados de incidência do sarampo nos últimos 30 meses”, informou Mina. Não está claro como o sistema imunológico acaba recuperando suas memórias. Com novos métodos que podem medir essas memórias celulares, Mina e outros pesquisadores esperam entender esse processo de reconstrução.

A maioria das crianças sofre de sarampo sem intercorrências. “O sistema imunológico é incrivelmente resistente”, disse Swart. Ainda assim, o sarampo não é uma doença inocente na infância. Para algumas pessoas, as consequências podem ser graves. Mas há uma vacina para isso. “No final do dia, sabemos como prevenir esta doença potencialmente letal”, disse Mina. [Science News].