(Créditos da imagem: Dale Omori/Liz Russell/Museu de História Natural de Cleveland).

Em fevereiro de 2016, o pastor Ali Bereino cavou uma toca para manter seus filhotes protegidos das hienas. Ele notou dentes saindo da areia e encontrou um osso maxilar, que ele levou para o líder de uma equipe de pesquisadores, liderada pela paleoantropóloga etíope Yohannes Haile-Selassie, do Museu de História Natural de Cleveland, em Ohio. Ao deixar de lado quase meio metro de excrementos de cabra e peneirando sedimentos, a equipe desenterrou o crânio quase completo de um ancestral humano enigmático, o membro mais velho do gênero que acabou por nos levar à nossa espécie.

Após 3 anos de análise, os pesquisadores dataram o fóssil para 3,8 milhões de anos e o identificaram como Australopithecus anamensis, um hominídeo considerado o predecessor direto da famosa espécie “Lucy” (A. Afarensis). O novo fóssil pode reformular essa antiga relação, argumentam os autores  em dois artigos na Nature.

“É um achado espetacular. Várias equipes — inclusive minha — estão procurando por um crânio de australopiteco assim… Esse é o espécime que esperávamos”, disse Carol Ward, anatomista evolucionária da Faculdade de Medicina da Universidade de Missouri, na Colômbia.

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Ainda assim, nem todos estão convencidos de que isso esclarece as relações dos Australopithecines, um gênero de macacos que viveu entre 4,2 milhões e 2 milhões de anos atrás na África Oriental e Austral.

A. anamensis foi identificado pela primeira vez em 1995, principalmente com base em dentes e mandíbulas de 4 milhões de anos encontrados no Quênia. Dadas as datas, além de várias semelhanças anatômicas reveladoras, a maioria dos pesquisadores concluiu que A. anamensis gradualmente fez a transição e foi substituído por A. afarensis, que viveu entre 3,7 milhões a 3 milhões de anos atrás.

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O novo espécime etíope, chamado de MRD em homenagem a Miro Dora, o local onde foi encontrado, era provavelmente um macho com um tamanho de cérebro de cerca de 370 centímetros cúbicos, aproximadamente o de um chimpanzé. Ele tinha ossos malares proeminentes, dentes caninos alongados e protetores de ouvido ovais, características que sugerem fortemente a adesão a A. anamensis, em vez do A. afarensis de cérebros maiores e face achatada, disse Haile-Selassie. A equipe datou o crânio usando o decaimento radioativo de isótopos de argônio nos sedimentos circundantes.

Reconstrução facial de A. anemensis. (Créditos da imagem: John Gurche/ Matt Crow/Museu de História Natural de Cleveland).

Fred Spoor, paleoantropólogo do Museu de História Natural de Londres, disse que características como ossos malares do rosto salientes do MRD e os orifícios primitivos se assemelham aos dos hominídeos posteriores, incluindo A. africanusda, da África do Sul, e o Kenyanthropus do Quênia. As semelhanças, disse ele, podem fazer com que alguns pesquisadores se perguntem se A. Anamensis, e não A. afarensis, como pensado, foi o ancestral desses hominídeos posteriores.

A anatomia do MRD também ajuda a identificar a identidade de um intrigante osso da testa de 3,9 milhões de anos encontrado na Etiópia em 1981; Haile-Selassie disse que a comparação sugere que o fragmento do crânio pertencia a A. afarensis. Se ele estiver correto, as espécies de Lucy seriam anteriores ao novo crânio da anamensis. Haile-Selassie conclui que as duas espécies se sobrepõem por cerca de 100 mil anos. A equipe ainda acha que A. afarensis descende de A. anamensis, mas sugere que as espécies de Lucy ramificaram-se da A.anamensis, em vez de simplesmente substituí-la.

Os paleoantropólogos Ward e William Kimbel, da Universidade Estadual do Arizona em Tempe, concordam que o novo crânio pertence a A. anamensis, mas ambos dizem que serão necessários mais fósseis para convencê-los de que duas espécies distintas de australopitecinos percorriam a região de Afar ao mesmo tempo. “Essa questão se baseia na comparação do novo espécime com o único osso frontal. É difícil fazer um argumento forte porque temos apenas os dois espécimes, que é o único espécime de A. afarensis suspeito de tal antiguidade”, disse Kimbel.

Em um comunicado, Tim White, paleoantropólogo da Universidade da Califórnia, que serviu como consultor de doutorado de Haile-Selassie anos atrás, elogiou a descoberta, mas disse que as implicações evolutivas dos estudos são “uma ponte longe demais”. Ele acha que a variação individual por si só pode explicar as diferenças entre os dois espécimes, e que a ideia de que o A.afarensis substitui a A. anamensis ainda faz sentido. [Nature].

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Este texto foi originalmente publicado por Sinapse. Leia o original aqui.
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Graduando em Ciências Biológicas na UFJF. Atualmente, sou estagiário no laboratório de Genética.

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