(Créditos da imagem: iStock).

Um estudo de uma década sequenciou os genomas de dezenas de cânceres e revelou os segredos de como os tumores se formam, abrindo caminho para um tratamento melhor e mais direcionado.

O Pan-Cancer Project reuniu mais de 1.300 pesquisadores em todo o mundo para enfrentar a gigantesca tarefa de sequenciar os genomas de 38 tipos de câncer em quase 2.800 pacientes.

O trabalho deles produziu uma série de novas descobertas — desde o número e a localização das chamadas mutações motoras que pressionam as células a se reproduzirem incontrolavelmente, até as surpreendentes semelhanças entre os cânceres encontrados em diferentes tipos de tecido.

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Os resultados foram publicados em quase duas dúzias de artigos na revista Nature e em outras revistas de pesquisa da Nature e representam o maior e mais abrangente estudo de genomas de câncer de todos os tempos.

“Com o conhecimento que adquirimos sobre as origens e a evolução dos tumores, podemos desenvolver novas ferramentas e terapias para detectar o câncer mais cedo, desenvolver terapias mais direcionadas e tratar os pacientes com mais sucesso”, disse Lincoln Stein, membro do comitê de direção do projeto, em uma declaração emitida pelo Ontario Institute for Cancer Research.

Entre as principais conclusões do trabalho está a enorme variedade de genomas de câncer, disse Peter Campbell, do Wellcome Sanger Institute, outro membro do comitê diretor.

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“A descoberta mais impressionante é a diferença entre o genoma do câncer de uma pessoa e o de outra pessoa”, disse ele à AFP.

O estudo encontrou milhares de combinações de mutações em cânceres individuais, além de mais de 80 processos que causam as mutações, algumas relacionadas à idade e outras herdadas ou ligadas a fatores do estilo de vida, como o tabagismo.

Mas dentro da enorme variedade havia “temas emocionantes”, disse Campbell. Por exemplo, o trabalho constatou que o desenvolvimento precoce de alguns tipos de câncer pode ocorrer décadas antes do diagnóstico, às vezes até na infância. “Isso mostra que a janela de oportunidade para intervenção precoce é muito maior do que esperávamos”, disse Campbell.

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A pesquisa também descobriu que os padrões de mutações, e onde elas ocorrem, podem ajudar a identificar aproximadamente 1 a 5 por cento dos cânceres que não podem ser identificados por meio de diagnósticos regulares.

Um genoma sequenciado pode até revelar erros de diagnóstico ocasionais de um tipo de câncer. A maioria dos trabalhos sobre sequenciamento do genoma do câncer se concentrou nos aproximadamente dois por cento conhecidos como genes codificadores de proteínas. Mas o Pan-Cancer Study sequenciou genomas inteiros, descobrindo novas mutações causadoras de câncer nos outros 98%, conhecidas como genes não codificadores.

Os pesquisadores descobriram uma enorme variação no número de mutações em um determinado câncer, de muito poucos em alguns tipos de câncer vistos em crianças, a até 100 mil em amostras de câncer de pulmão. E em cerca de cinco por cento dos casos, nenhuma mutação de driver conhecida foi encontrada, o que implica que existem mutações que ainda não foram identificadas.

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O sequenciamento ajuda a mapear os muitos tipos de mutações — de alterações em letras únicas de DNA a inserções ou exclusões muito maiores de código genético — que podem causar câncer. Também revelou que os cânceres em diferentes partes do corpo às vezes são muito mais parecidos do que se pensava.

“Podemos ter um tipo de câncer de mama e de próstata em que as mutações no driver são semelhantes”, disse Joachim Weischenfeldt, coautor e professor associado da Universidade de Copenhague. “Isso significa que a paciente com câncer de próstata pode se beneficiar do mesmo tratamento que você daria à paciente com câncer de mama”, disse ele em comunicado divulgado pela Copenhague.

Em termos práticos, os resultados ajudarão a identificar cânceres difíceis de diagnosticar, permitir um tratamento mais direcionado com base nas mutações específicas do driver por trás de um câncer em particular e potencialmente permitir o diagnóstico precoce de tumores em desenvolvimento.

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“Estamos descobrindo que o câncer representa o extremo de um enorme espectro de mudanças”, disse Campbell. “Se pudermos entender as forças em jogo em nossos órgãos normais à medida que envelhecemos, o que causa o acúmulo de mutações, o que faz com que alguns clones se expandam e outros desapareçam, o que o estilo de vida faz para inclinar esse equilíbrio, então podemos pensar em maneiras de intervir precocemente, com o objetivo de prevenir ou retardar o surgimento de cânceres intratáveis”, concluiu o pesquisador. [ScienceAlert].