(Créditos da imagem: Swansea University).

As vidas e mortes de animais que viveram há mais de dois mil anos estão vindo à tona. Um gato, uma cobra e um pássaro que foram mumificados no antigo Egito foram submetidos a radiografias 3D não invasivas de alta resolução, ajudando-nos a compreender como eram mantidos e os complexos procedimentos de mumificação praticados há milhares de anos.

De Michelle Starr para o ScienceAlert.

O novo trabalho também pode nos ajudar a entender as relações que os antigos egípcios tinham com os animais e os papéis que esses animais desempenhavam em suas complexas vidas espirituais.

Na verdade, os antigos egípcios mumificaram muitos animais. Era toda uma indústria. Milhões de animais mumificados foram encontrados, de escaravelhos a cachorrinhos, íbis e crocodilos.

Algumas múmias de animais eram, é claro, animais de estimação enterrados com seus donos. E alguns foram incluídos em sepultamentos humanos como alimento para a vida após a morte. Alguns eram animais sagrados por direito próprio, adorados em vida e mumificados após a morte.

Mas a grande maioria dos animais mumificados eram provavelmente oferendas votivas — dadas aos deuses para buscar favor ou dar peso a uma oração. Alguns foram capturados na natureza, mas as evidências também sugerem que muitos animais foram reproduzidos e criados em “fazendas de múmias” para esse propósito expresso, que então possivelmente venderam suas mercadorias para aqueles que desejavam um favor extra dos deuses.

Da esquerda para a direita, a cobra, o gato e o pássaro mumificados. (Créditos da imagem: Swansea University).

Embora essas pequenas múmias possam revelar muito sobre essas práticas antigas, estudá-las não é fácil, especialmente se você não quiser danificar o espécime.

Nem sempre foi assim — na Inglaterra vitoriana, no auge da Egiptomania, o cirurgião Thomas Pettigrew encantou platéias morbidamente curiosas com seus desenrolamentos de múmias — desembrulhando e realizando autópsias em cadáveres mortos há milhares de anos.

Agora, a comunidade científica vê essa destruição desenfreada de objetos arqueologicamente importantes e culturalmente inestimáveis ​​como uma maldição, e usamos a tecnologia de imagem de raios-X para examinar o interior.

Essa abordagem também não é perfeita — a radiografia convencional é bidimensional, o que torna mais difícil entender a forma tridimensional dos restos mumificados; as tomografias médicas, que estão em três dimensões e resolvem esse problema, têm resolução relativamente baixa.

Mas as micro-tomografias, que geram imagens em resoluções muito mais altas do que as tomografias médicas, estão surgindo agora como uma ferramenta para estudar múmias. Isso é o que uma equipe de pesquisadores costumava olhar dentro de três múmias de diferentes tamanhos e formas da coleção do Egypt Centre na Swansea University, no Reino Unido.

“Usando as micro-tomografias, podemos efetivamente realizar uma autópsia nesses animais, mais de dois mil anos depois que morreram no antigo Egito”, disse o cientista de materiais Richard Johnston, da Swansea University. “Com uma resolução até 100 vezes maior do que uma tomografia computadorizada médica, fomos capazes de reunir novas evidências de como eles viveram e morreram, revelando as condições em que foram mantidos e as possíveis causas da morte.”

Os três animais eram um gato, um pássaro e uma cobra.

O gato, como as varreduras revelaram, era provavelmente um gatinho domesticado (Felis catus) — com menos de cinco meses de idade quando morreu, como evidenciado por dentes na mandíbula que ainda não haviam “nascido”. E ele tinha o pescoço quebrado — algo que é frequentemente encontrado nos restos mortais de gatos que se acredita terem sido criados para mumificação.

Não está claro se essa fratura foi a causa da morte ou se o dano ocorreu após a morte, quando o gatinho estava sendo colocado com a cabeça para cima.

Identificar o pássaro foi um pouco mais complicado. Como a equipe descobriu medindo seus ossos, ele se parece mais com um peneireiro-asiático (Falco tinnunculus), e não está claro como ele morreu — ele não mostra nenhum dos sinais de estrangulamento ou pescoço quebrado.

Os restos mortais da cobra, em contraste, eram muito reveladores. Era uma cobra egípcia juvenil (Naja haje), e suas vértebras deslocadas sugerem que morreu depois de ser pega pela cauda e “chicoteada” — evidenciado por extensos danos ao crânio.

Infelizmente, a cobra também parece ter vivido uma vida desconfortável. Seus rins estavam calcificados, o que é consistente com doença renal, e visto em cobras modernas que são mantidas como animais de estimação em más condições e com água insuficiente. A autópsia não expõe um quadro particularmente lisonjeiro de seus zeladores, sejam eles quem forem.

Além disso, suas presas estavam faltando. As cobras egípcias são venenosas, então é possível que as presas tenham sido removidas da cobra morta para proteger o embalsamador.

Tudo isso revela um quadro bastante sombrio das maneiras como os antigos egípcios tratavam os animais que ofereciam aos deuses. Mas a pesquisa também demonstra como a micro-tomografia pode revelar detalhes sutis que, de outra forma, poderíamos ter perdido.

“Esta colaboração entre engenheiros, arqueólogos, biólogos e egiptólogos mostra o valor dos pesquisadores de diferentes assuntos trabalhando juntos”, disse a curadora do Swansea University Egypt Center, Carolyn Graves-Brown.

“Nossas descobertas revelaram novos insights sobre a mumificação animal, religião e relações entre humanos e animais no antigo Egito.”

A pesquisa foi publicada em Scientific Reports.