(Créditos da imagem: NASA).

O protótipo poderá equipar os futuros veículos de exploração espacial, seja na Lua ou em Marte.

Já que exploração requer mobilidade, e em face aos problemas enfrentados com as rodas de veículos enviados a outros corpos celestes, a NASA está desenvolvendo um novo projeto de rodas para seus futuros veículos.

Atualmente o Rover Curiosity já apresenta problemas de desgastes nas rodas, e esse poderá ser um fator que levará à aposentadoria do “jipinho” que explora Marte. “Um pouco mais de um ano depois que o Mars Curiosity Rover aterrissou em Marte, os engenheiros começaram a notar danos significativos nas rodas em 2013, devido ao terreno inesperadamente severo, causando preocupação sobre a capacidade do rover de ir longe o suficiente para completar a missão pretendida”, escreveu a agência espacial.

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Em meados dos anos 2000, o engenheiro do Centro de Pesquisas Glenn da NASA, Vivake Asnani, trabalhou em parceria com a indústria Goodyear para desenvolver o Spring Tire, um pneu compatível com o ar que consistiu em várias centenas de fios de aço enrolados em uma malha flexível, dando aos pneus uma capacidade de suportar altas cargas enquanto também se adaptavam com o terreno. O Spring Tire provou gerar muito boa tração e durabilidade em areia e rochas macias. Esta inovação levou o Prêmio R&D 100, que busca selecionar as principais invenções do ano.

Os engenheiros do Centro Glenn, em Cleveland, descobriram que seu trabalho em Spring Tires poderia ser uma solução nova e melhor para rovers de exploração em Marte. Então, eles estabeleceram o desenvolvimento de vários protótipos Spring Tire para melhorar a tração e a durabilidade em areia solta e a redução da massa total a ser transportada para outra parte do Sistema Solar.

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Os primeiros protótipos apresentaram bom desempenho, mas problemas de durabilidade da capacidade de conformidade ao terreno em testes no JPL/NASA dos protótipos levaram à busca de um novo material: liga metálica de titânio e níquel. Foi aí que surgiu o protótipo SMA (mostrado na foto), uma roda (ou será que podemos chamar de pneu?) feita basicamente de molas, na qual uma estrutura sem ar mas com malha metálica com propriedades elásticas que forma a estrutura do pneu.

Essa liga metálica de titânio e níquel (que também tem a ver com a estrutura atômica da liga) mostrou em testes de durabilidade no castigante terreno marciano simulado no JPL ter boa capacidade de memória, se deformando e voltando a sua forma original ao passar sobre uma rocha, com as mesmas capacidades surpreendentes de carga e durabilidade.

Existem três principais benefícios para o desenvolvimento de pneus compatíveis de alto desempenho que podem vir a ser utilizados em um ambiente marciano ou lunar. Em primeiro lugar, eles permitirão que rovers explorem as principais regiões da superfície que são atualmente possíveis. Em segundo lugar, porque eles são adequados ao terreno e não são rodas muito rígidas, o que permite o transporte de cargas mais pesadas para o um mesmo volume. E por último, devido ao fato de que eles podem absorver energia a velocidades moderadas, eles podem ser usados em veículos de exploração que se espera que se movam em velocidades significativamente maiores do que os rovers de Marte.

Então, serão essas rodas de molas e ligas de memória a chave para o sucesso dessa nova geração de pneus para a exploração espacial? Estaria surgindo uma nova linha de pneus para veículos off road? O futuro nos dirá.

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Houve muitos projetos e tecnologias da NASA destinados à exploração espacial que eventualmente abriram caminho para produtos para o uso no dia a dia. Coisas como leite para bebês, sensores de imagem digitais ou cobertores de emergência. Não seria muito exagerado ver os pneus SMA usados aqui na Terra para algumas aplicações especiais. Até então, estamos muito entusiasmados por ver esses pneus em ação na Lua ou mesmo em Marte.

Fonte:NASA
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Mestrando em Estudos Ambientais pela UCES, Buenos Aires. Graduado em Engenharia Civil e pós-graduado em Gestão Pública e Controladoria Governamental. Com interesse por ciência, tecnologia, filosofia, desenvolvimento sustentável e diversas outras áreas do conhecimento humano.

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