(Créditos da imagem: NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS/Kevin M. Gill).

Cerca de metade de todos os sistemas estelares da galáxia são feitos de pares ou trigêmeos de estrelas. O nosso Sistema Solar possui apenas uma estrela, o Sol, e uma série de planetas (relativamente) pequenos. Mas quase não era o caso, e Júpiter chegou à beira de se tornar o irmão menor do Sol.

De Michelle Starr para o SpaceAlert.

Júpiter, o maior planeta do Sistema Solar, é de longe o maior. Se você somar as massas de todos os outros planetas, nem chegaria a metade da massa de Júpiter. Você pode eliminar todos os planetas do Sistema Solar, exceto Júpiter, e basicamente ainda teria… O Sistema Solar!

Não estou tentando fazer você se sentir insignificante, mas a massa da Terra é apenas um erro de arredondamento ao somar todas as coisas que orbitam o Sol. Júpiter é tão imensamente grande que está à beira de se tornar uma estrela por si só. Se fosse cerca de 20 vezes maior do que é, seria pesado o suficiente para que as pressões e temperaturas no núcleo fossem altas o suficiente para inflamar a fusão nuclear e iniciar Júpiter no caminho para o estrelato (embora fosse um anão vermelho quase inexistente, ainda contaria).

Agora eu entendo que “20 vezes” soa muito. Se você fosse 20 vezes maior do que é agora, isso seria um problema médico um pouco preocupante. Mas no mundo da astronomia isso é um amendoim.

O material que formou nosso Sistema Solar se uniu para formar os planetas, e a maioria desse material acabou em Júpiter através de um crescimento exponencial descontrolado. Um pequeno aglomerado de rochas e gelados — provavelmente cerca de 5 a 10 vezes a massa da Terra — formou um núcleo que acumulou todo o hidrogênio e hélio circundante o mais rápido possível.

E quando se trata de crescimento exponencial, 20 vezes maior não é tanto assim — se você quer uma analogia, veja com que rapidez o recente surto de coronavírus se espalhou em questão de dias.

Se nosso Sistema Solar fosse um pouco diferente, Júpiter teria acabado acendendo e iluminando como um segundo Sol.

Isso não descarta a formação de outros planetas — sabemos de planetas que orbitam estrelas binárias — mas tornaria a vida na Terra muito mais improvável, já que os planetas que orbitam em sistemas binários quase nunca alcançam o ponto ideal de temperatura necessário para impedir a água de evaporar ou congelar.