O megalodonte provavelmente já nascia vivo, assim como a maioria dos tubarões modernos. (Créditos da imagem: Cherdchanok Treevanchai/Victor Habbick Visions/Science Photo Library/Getty).

O megalodonte foi o maior tubarão predador que já existiu na Terra, e seus filhotes também eram gigantescos; ao nascer, eram maiores que a maioria dos humanos adultos.

De Mindy Weisberger para o LiveScience.

Mas como bebês megalodontes alimentaram seu impressionante crescimento embrionário? Eles podem ter comido seus irmãos menores ainda no útero da mãe, uma estratégia de sobrevivência compartilhada por alguns tubarões modernos.

Analisando fósseis esqueléticos

Pesquisadores calcularam recentemente o tamanho de bebês megalodontes analisando fósseis esqueléticos de um Otodus megalodon adulto que media cerca de 9 metros de comprimento quando morreu (esses tubarões gigantescos provavelmente poderiam atingir cerca de 20 metros). Os cientistas então examinaram os “anéis de crescimento” em pedaços do esqueleto preservado do tubarão, semelhantes aos anéis nos troncos das árvores usados ​​para determinar a idade de uma árvore.

O megalodonte — e todos os tubarões e raias — pertencem a uma classe de peixes chamada Chondrichthyes, que tem esqueletos feitos de cartilagem em vez de osso. Peixes cartilaginosos extintos como o megalodonte e alguns outros tubarões são, portanto, conhecidos principalmente por seus dentes, que eram feitos de cálcio e, consequentemente, sobrevivem no registro fóssil por mais tempo do que os delicados esqueletos cartilaginosos desses peixes.

Mas para o novo estudo, publicado em 11 de janeiro na revista Historical Biology, os autores examinaram uma coleção rara de 150 vértebras de um megalodonte cuja cartilagem havia mineralizado, “a única coluna vertebral razoavelmente preservada da espécie em todo o mundo”, escreveram eles.

Calculando a idade

Usando tomografia computadorizada de raios-X, os cientistas contaram 46 anéis de crescimento regularmente espaçados em três das vértebras do megalodonte. Eles então aplicaram uma equação matemática da curva de crescimento que é comumente usada para calcular padrões de crescimento em tubarões modernos, com base em faixas de crescimento em sua cartilagem espinhal, disse Kenshu Shimada, principal autor do estudo. Shimada é professor de paleobiologia da Universidade DePaul, em Chicago, e pesquisador associado do Museu Sternberg, no Kansas.

Cada anel representa um ano de crescimento, então o tubarão teria cerca de 46 anos quando morreu. Ao trabalhar para trás até o anel de crescimento mais antigo, os cientistas calcularam o comprimento do tubarão quando recém-nascido, estimando que fosse cerca de 2 metros de comprimento — maior do que qualquer tubarão recém-nascido conhecido. Embora estudos anteriores tenham notado a presença desses anéis em fósseis de megalodontes, “nenhuma análise detalhada foi conduzida antes deste novo estudo”, disse Shimada ao LiveScience por e-mail.

Ao lado esquerdo, as faixas de crescimento anual em uma vértebra do extinto tubarão Otodus megalodon. Ao lado direito, as silhuetas hipotéticas do tamanho do megalodonte no nascimento e na morte, cada uma comparada ao tamanho de um humano adulto comum. (Créditos da imagem: DePaul University/Kenshu Shimada).

Alimentando o crescimento embrionário

Bebês tão grandes provavelmente nasceram vivos, relataram os autores do estudo. Nutrir esses filhotes enormes teria um alto custo de energia para a mãe, sugerindo que seus bebês suplementassem nutrientes no útero com uma dose de canibalismo de irmãos em gestação, disse Shimada.

“A oofagia (prática de filhotes que comem os outros ovos ainda dentro da mãe) é uma maneira de uma mãe nutrir seus embriões por um longo período de tempo”, explicou ele. “A consequência é que, embora apenas alguns embriões por mãe sobrevivam e se desenvolvam, cada embrião pode se tornar muito grande ao nascer.”

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O exame dos anéis das vértebras também revelou que o tubarão provavelmente cresceu lentamente, com uma taxa de crescimento ligeiramente maior durante os primeiros sete anos de vida. Com base no espaço entre os anéis, o megalodonte não passou por um “surto de crescimento” rápido na juventude, como acontece com alguns animais. Talvez seja porque já era grande o suficiente no nascimento para competir por comida e desencorajar ataques de predadores, relataram os pesquisadores.

Ao combinar as descobertas da trajetória de crescimento com dados sobre o tamanho do corpo dos maiores indivíduos conhecidos, os pesquisadores estimaram que os tubarões megalodontes podem ter vivido por cerca de 88 a 100 anos. No entanto, essa expectativa de vida inferida “permanece bastante teórica e precisa de mais investigação”, disse Shimada.