(Créditos da imagem: Marcio Isensee e Sa/Adobe Stock).

Um novo estudo da NASA mostra que, nos últimos 20 anos, a atmosfera acima da floresta amazônica está secando, aumentando a demanda por água e deixando os ecossistemas vulneráveis ​​a incêndios e secas. O estudo também mostra que esse aumento na secura é principalmente o resultado de atividades humanas.

Cientistas do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA (JPL, na sigla em inglês), em Pasadena, na Califórnia, analisaram décadas de dados terrestres e de satélite sobre a floresta amazônica para rastrear a quantidade de umidade existente na atmosfera e a quantidade necessária de umidade para manter o sistema florestal.

“Observamos que nas últimas duas décadas houve um aumento significativo na secura na atmosfera, bem como na demanda atmosférica por água acima da floresta”, disse Armineh Barkhordarian do JPL, principal autor do estudo. “Ao comparar essa tendência aos dados de modelos que estimam a variabilidade climática ao longo de milhares de anos, determinamos que a mudança na aridez atmosférica está muito além do que seria esperado da variabilidade climática natural.”

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A imagem mostra o declínio da umidade do ar sobre a floresta amazônica, principalmente no sul e sudeste da Amazônia, durante os meses de estação seca — agosto a outubro — de 1987 a 2016. As medidas são mostradas em milibares. (Créditos da imagem: NASA/JPL-Caltech/NASA Earth Observatory).

Então, se não é natural, o que está causando isso?

Barkhordarian disse que níveis elevados de gases de efeito estufa são responsáveis ​​por aproximadamente metade do aumento da aridez. O restante é o resultado da atividade humana em andamento, mais significativamente, a queima de florestas para limpar a terra para agricultura e pastagem. A combinação dessas atividades está aquecendo o clima da Amazônia.

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Quando uma floresta queima, libera partículas chamadas de aerossóis na atmosfera — entre elas o carbono preto, comumente chamado de fuligem. Enquanto os aerossóis de cores vivas ou translúcidas refletem a radiação, os aerossóis mais escuros a absorvem. Quando o carbono preto absorve o calor do Sol, faz com que a atmosfera aqueça; também pode interferir na formação de nuvens e, consequentemente, nas chuvas.

A Amazônia é a maior floresta tropical do mundo. Quando saudável, absorve bilhões de toneladas de dióxido de carbono (CO2) por ano através da fotossíntese — as plantas de processo usam para converter CO2, energia e água em alimentos. Ao remover o CO2 da atmosfera, a Amazônia ajuda a manter as temperaturas baixas e a regular o clima.

Mas é um sistema delicado, altamente sensível às tendências de secagem e aquecimento.

As árvores e as plantas precisam de água para a fotossíntese e para se refrescarem quando ficam muito quentes. Eles puxam a água do solo através de suas raízes e liberam vapor d’água através dos poros das folhas na atmosfera, onde esfria o ar e, eventualmente, sobe para formar nuvens. As nuvens produzem chuva que reabastece a água no solo, permitindo que o ciclo continue. As florestas tropicais geram até 80% de sua própria chuva, especialmente durante a estação seca.

Mas quando esse ciclo é interrompido por um aumento no ar seco, por exemplo, um novo ciclo é acionado — um com implicações significativas, particularmente no sudeste da Amazônia, onde as árvores podem passar mais de quatro a cinco meses da estação seca.

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“É uma questão de oferta e demanda. Com o aumento da temperatura e a secagem do ar acima das árvores, as árvores precisam transpirar para se resfriar e adicionar mais vapor de água na atmosfera. Mas o solo não tem água extra para elas”, disse Sassan Saatchi, do JPL, coautor do estudo. “O nosso estudo mostra que a demanda está aumentando, a oferta está diminuindo e, se isso continuar, a floresta poderá não ser mais capaz de se sustentar.”

Os cientistas observaram que a secagem mais significativa e sistemática da atmosfera é na região sudeste, onde está ocorrendo a maior parte do desmatamento e expansão agrícola. Mas eles também encontraram secagem episódica no noroeste da Amazônia, uma área que normalmente não tem estação seca. Normalmente sempre úmido, o noroeste sofreu secas severas nas últimas duas décadas, uma indicação adicional da vulnerabilidade de toda a floresta ao aumento de temperatura e ar seco.

Se essa tendência continuar a longo prazo e a floresta tropical chegar ao ponto em que não puder mais funcionar adequadamente, muitas das árvores e espécies que vivem no ecossistema da floresta tropical poderão não conseguir sobreviver. À medida que as árvores morrem, principalmente as maiores e as mais antigas, elas liberam CO2 na atmosfera; e quanto menos árvores houver, menos CO2 a região amazônica poderá absorver — o que significa que essencialmente perderíamos um elemento importante da regulação climática. [NASA].

Referência:

  1. BARKHORDARIAN, Armineh et al. “A Recent Systematic Increase in Vapor Pressure Deficit Over Tropical South America”; Scientific Reports, 2019. Acesso em: 10 nov. 2019.
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Giovane Almeida
Sou baiano, tenho 18 anos e sou fascinado pelo Cosmos. Atualmente trabalho com a divulgação científica na internet — principalmente no Ciencianautas, projeto em que eu mesmo fundei aos 15 anos de idade —, com ênfase na astronomia e biologia.

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