A Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) foi lançado em 2018 com o objetivo de descobrir pequenos planetas ao redor das estrelas vizinhas mais próximas do Sol. A TESS descobriu até agora 172 exoplanetas confirmados e compilou uma lista de 4.703 exoplanetas candidatos. Sua câmera sensível captura imagens que abrangem um enorme campo de visão, mais do que o dobro da área da constelação de Orion, e a TESS também montou um Catálogo de Entrada TESS (TIC) com mais de 1 bilhão de objetos.

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Estudos de acompanhamento de objetos TIC descobriram que eles resultam de pulsações estelares, choques de supernovas, planetas em desintegração, estrelas binárias gravitacionais com lentes próprias, eclipsando sistemas estelares triplos, ocultações de disco e muito mais. A astrônoma Karen Collins, do Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics (CfA), foi membro de uma grande equipe que descobriu o misterioso objeto variável TIC 400799224. Eles pesquisaram o Catálogo usando ferramentas computacionais baseadas em aprendizado de máquina desenvolvidas a partir dos comportamentos observados de centenas de milhares de objetos variáveis ​​conhecidos; o método já havia encontrado planetas em desintegração e corpos que emitem poeira, por exemplo.

A fonte incomum TIC 400799224 foi localizada acidentalmente por causa de sua rápida queda no brilho, de quase 25% em apenas quatro horas, seguida por várias variações de brilho acentuadas que poderiam ser interpretadas como um eclipse. Os astrônomos estudaram o TIC 400799224 com uma variedade de instalações, incluindo algumas que mapearam o céu por mais tempo do que o TESS está operando. Eles descobriram que o objeto é provavelmente um sistema estelar binário, e que uma das estrelas pulsa com um período de 19,77 dias, provavelmente de um corpo orbital que emite periodicamente nuvens de poeira que ocultam a estrela. Mas, embora a periodicidade seja estrita, as ocultações de poeira da estrela são erráticas em suas formas, profundidades e durações, e são detectáveis ​​(pelo menos do solo) apenas cerca de um terço do tempo ou menos.

A própria natureza do corpo orbital é intrigante porque a quantidade de poeira emitida é grande; se fosse produzido pela desintegração de um objeto como o asteroide Ceres em nosso Sistema Solar, sobreviveria apenas cerca de oito mil anos antes de desaparecer. A poeira aparentemente permaneceu intacta.

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Entenda melhor a descoberta no vídeo abaixo: