(Créditos da imagem: ESO).

A Via Láctea não é como outras galáxias espirais barradas; em vez de mostrar um disco plano, ela é curvada para cima de um lado e para baixo do outro.

Muitas das estrelas da Via Láctea estão distribuídas no disco fino, a região do espaço ocupada pelos braços espirais de nossa galáxia.  Recentemente, os cientistas descobriram que o disco está ligeiramente deformado nas bordas.

Agora, graças aos dados do Gaia, um satélite de mapeamento de estrelas da ESA, os pesquisadores descobriram que o disco deformado de nossa galáxia, a Via Láctea, está tremendo, semelhante ao movimento de um topo, confirmando indicações anteriores de que essa deformação não é estática. Eles chamam de precessão. O motivo? É o resultado de uma colisão com uma galáxia menor em algum momento do passado da Via Láctea.

Os astrônomos rastrearam a posição e o movimento de 12 milhões de estrelas gigantes para medir a rapidez com que a deformação gira em torno da galáxia.  Eles descobriram que isso muda a orientação ao longo do tempo, cambaleia como um topo e realiza uma rotação completa muito mais rápido que o esperado.

“Medimos a velocidade da deformação comparando os dados com nossos modelos.  Dependendo da velocidade obtida, a deformação completaria uma rotação em torno do centro da Via Láctea em 600 a 700 milhões de anos”, explicou Eloisa Poggio, do Observatório Astrofísico de Turim, na Itália, à revista Nature Astronomy, que publicou o estudo. “Isso é muito mais rápido do que esperávamos, com base em previsões de outros modelos, como os que observam os efeitos do halo esférico”, acrescentou.  Como exemplo, o Sol orbita o centro galáctico a cada 220 milhões de anos.

A direção e magnitude da taxa de precessão da deformação galáctica favorecem o cenário de que este é o resultado de um encontro recente ou em andamento com uma galáxia satélite.

O que não está claro é quando estava ou qual galáxia estava envolvida, mas parece que essa deformação só pode ter sido causada por uma disputa cósmica relativamente recente ou mesmo em andamento com uma das galáxias satélites da Via Láctea. Os astrônomos acreditam que pode ser a galáxia esferoidal dos anões de Sagitário que está em uma órbita muito próxima à nossa galáxia e historicamente provou ser bastante prejudicial para ela.

No entanto, não há com o que se preocupar: a Via Láctea absorverá Sagitário e incorporará seus aglomerados globulares, embora isso ainda esteja muito distante.

“Com os dados do Gaia, pela primeira vez, temos muitos dados sobre inúmeras estrelas, cujo movimento é medido com tanta precisão que podemos tentar entender os movimentos em larga escala da galáxia e moldar sua história de formação”, disse o cientista associado do projeto da ESA, Jos de Bruijne. “Isso é algo único. É realmente a revolução de Gaia”, finalizou. [Mega Interesting].