51 mil anos atrás, em uma caverna no norte da Alemanha, alguém esculpiu um osso de cervo com símbolos estranhos. Ele não era um de nossos ancestrais diretos, já que o Homo sapiens não alcançaria o norte da Europa até cerca de 45 mil anos atrás: o autor era um Neandertal (Homo neanderthalensis). A descoberta, publicada na revista Nature Ecology & Evolution, adiciona novas evidências à teoria de que esta espécie era capaz de criar arte simbólica.

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“É mais uma evidência que indica que os neandertais modificaram objetos em seu ambiente com objetivos diferentes dos mais essenciais e mundanos, como comer, buscar abrigo ou esculpir pedras”, diz Antonio Rodríguez, pesquisador da Universidade Complutense de Madrid, à Agência SINC. São descobertas, garante, cada vez mais frequentes, mas permanecem polêmicas pela sua “escassez e singularidade”. Em outras palavras, esses humanos ainda são considerados menos desenvolvidos.

Os pesquisadores encontraram um falange de um cervo gigante (Megaloceros giganteus) que havia sido cuidadosamente trabalhada. O artista pré-histórico raspou o osso e provavelmente o ferveu antes de gravá-lo com símbolos semelhantes às divisas heráldicas, empilhados e feitos com diferentes técnicas. Sua obra foi abandonada para a posteridade em Einhornhöhle, mais conhecida como Caverna do Unicórnio, localizada a sudoeste do que hoje conhecemos como Berlim.

O resultado, como Silvia Bello, pesquisadora do Museu de História Natural de Londres, escreve em um artigo que acompanha o estudo que é “uma das expressões artísticas mais complexas criadas por neandertais conhecidas até hoje”. Rodríguez, por sua vez, destaca que o osso é “único” em todo o registro fóssil.

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Os autores do estudo, de várias universidades alemãs, teorizam que a escolha das falanges de um cervo gigante não foi por acaso: esses mamíferos eram enormes, seus chifres impressionavam e, a essa altura, já eram difíceis de encontrar. Tudo isso, segundo Bello, “sugere a escolha de um animal especial com significado simbólico”.

Reprodução/V. Minkus

“O osso gravado demonstra que a imaginação conceitual, um pré-requisito para compor linhas individuais em um design coerente, estava presente nos neandertais”, escrevem os pesquisadores alemães em seu artigo. “Portanto, é muito provável que eles estivessem cientes do significado simbólico e fossem capazes de criar expressões simbólicas antes que o Homo sapiens chegasse à Europa Central.”

“O aparecimento de gravuras em diferentes suportes é recorrente no mundo neandertal”, acrescenta Rodríguez. Ele coloca exemplos de marcações abstratas em paredes, ossos e pedras. “Não temos ideia do que significa, mas esta arte prefigurativa apareceu há cerca de 300 mil anos e tornou-se bastante comum há cerca de 70 mil anos”. O pesquisador se pergunta se esse foi o “prelúdio” que anunciou o surgimento de um “mundo simbólico complexo”.

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Uma janela única para a mente dos Neandertais

O osso esculpido, sendo único, também é um mistério. “As garras de águia [esculpidas] estão em dez sítios em uma área muito específica e encontramos cerca de 24, então propomos seu uso simbólico: elas tinham um significado, eram unidades de comunicação não-verbal que transmitiam uma mensagem sobre o portador para os destinatários, que compartilhavam o código”, diz Rodríguez.

“Os símbolos são determinados por sua arbitrariedade e convenção”, esclarece Rodríguez. “Além disso, eles funcionam em um contexto no qual são repetidos e usados”. Em outras palavras, eles não têm um significado lógico (como o sinal de não invasão), mas todos concordamos com seu significado. Se as falanges de cervos gigantes também eram um objeto simbólico, por que não encontramos mais? É uma pergunta que, por enquanto, permanece sem resposta.

O osso de cervo gravado foi encontrado entre ossos de urso no noroeste.
O osso de cervo gravado foi encontrado entre ossos de urso no noroeste.
Reprodução

A possibilidade de que foram nossos ancestrais que ensinaram os neandertais também permanece no ar. Da mesma forma que compartilhamos genes, poderíamos ter compartilhado cultura e conhecimento. Bello acredita que isso não diminui nem um pingo de valor da descoberta: “A capacidade de aprender, integrar a inovação na própria cultura e se adaptar a novas tecnologias e conceitos abstratos deve ser reconhecida como um elemento de complexidade.”

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Rodríguez acredita que devemos ser cautelosos ao comparar a frequência dos achados. “O mundo simbólico do Homo sapiens é dominado pela materialidade: respiramos alma nos objetos do cotidiano. Talvez o mundo simbólico dos Neandertais fosse dominado pela cultura imaterial: canções, palmas, histórias e contos”. É possível que fosse “tão rico quanto o nosso, mas não deixou registro arqueológico”.

É uma possibilidade que Bello também descarta em seu texto: “O osso esculpido de Einhornhöhle aproxima o comportamento do Neandertal ainda mais do comportamento do Homo sapiens moderno”.

Publicado originalmente por Sociedade CientíficaLeia o original aqui.