(Créditos da imagem: NASA Earth Observatory).

Os pesquisadores podem ter encontrado o desencadeante que permitiu que a atmosfera da Terra oxigenasse nas rochas, há bilhões de anos. Os resultados indicam que a oxigenação estava “esperando para acontecer” e que um único evento desencadeante permitiu a mudança atmosférica maciça.

“Oxigenação esperando para acontecer”

Os primeiros oceanos e atmosferas da Terra não tinham oxigênio livre (O2), embora cianobactérias fotossintéticas o produzissem como subproduto. O oxigênio livre não é combinado com outros elementos, como nitrogênio ou carbono, e organismos aeróbicos, como os humanos, precisam dele para sobreviver. Cerca de três bilhões de anos atrás, pequenos bolsões de oxigênio livre começaram a aparecer nos oceanos e, em seguida, há cerca de 2,4 bilhões de anos, ocorreu um rápido aumento no oxigênio atmosférico. Durante o período de cerca de 200 milhões de anos, a quantidade de oxigênio livre na atmosfera subitamente aumentou em cerca de dez mil vezes. Esse período é conhecido como o “Grande Evento de Oxidação” e transformou inteiramente as reações químicas da superfície terrestre.

O geólogo da Universidade da Colômbia Britânica, Matthijs Smit, e seu colega, o professor Klaus Mezger, da Universidade de Berna, sabiam que o Grande Evento de Oxidação também transformou a composição dos continentes, então eles começaram a estudar registros da geoquímica de rochas e xistos ígneos de todo o mundo, e encontraram uma conexão entre mais de 48 mil rochas.

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(Créditos da imagem: Heinrich D. Holland/Wiki Commons).

“Descobriu-se que uma mudança surpreendente ocorreu na composição dos continentes ao mesmo tempo em que a oxigênio livre estava começando a se acumular nos oceanos”, disse Smit em um comunicado de imprensa. “A oxigenação estava esperando para acontecer”, acrescentou o geólogo. “Tudo o que talvez tenha sido necessário era que os continentes amadurecessem”.

Desencadeamento da oxigenação

As rochas na Islândia moderna e nas Ilhas Faroé fornecem exemplos semelhantes aos que podem ser encontrados nos continentes antes da oxigenação: rochas ricas em magnésio e pobres em sílica. No entanto, as rochas do passado continham a olivina mineral, que inicia reações químicas que consomem oxigênio quando entram em contato com a água, “prendendo” o oxigênio. Isso é o que provavelmente aconteceu no início da história da Terra quando as cianobactérias produziram oxigênio.

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À medida que a crosta continental se transformou para se tornar mais parecida de como é hoje, a olivina mineral desapareceu e a reação iniciada parou, permitindo que o oxigênio se acumulasse. Uma vez que os oceanos ficaram saturados de oxigênio, o gás atravessou a atmosfera.

“Realmente parece ter sido o ponto de partida para a diversificação da vida como a conhecemos”, disse Smit. “Depois dessa mudança, a Terra tornou-se muito mais habitável e adequada para a evolução da vida complexa, mas para isso precisava de algum mecanismo de desencadeamento, e é isso que podemos ter encontrado”.

Embora a causa da mudança nos continentes permaneça desconhecida, Smit observa que as placas tectônicas modernas começaram a surgir naquela época, e muitos pesquisadores teorizam uma conexão entre os eventos.

Isso não é exatamente sobre a evolução, ou abiogênese, mas descobrindo como a substância mais necessária para a vida complexa se tornou onipresente, esses cientistas podem ter resolvido um termo na equação para a origem da vida terrestre. Tal conhecimento também pode ser aplicado à nossa busca de vida além do Sistema Solar. Nós já suspeitamos que os dois exoplanetas mais íntimos do sistema TRAPPIST-1 podem ter grandes quantidades de água líquida. Se (ou quando) discernimos a presença de oxigênio, podemos deduzir as posições e composições dos continentes dos exoplanetas.

Adaptado de Brad Bergan e Karla Lant para o Futurism.

Referências:

  1. Eurekalert. “Changes in Earth’s crust caused oxygen to fill the atmosphere”. Acesso em: 17 out. 2017.
  2. SMIT, Matthijs A.; MEZGER, Klaus. “Earth’s early O2 cycle suppressed by primitive continents; Nature, 2017. Acesso em: 17 out. 2017.
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Giovane Almeida
Sou baiano, tenho 18 anos e sou fascinado pelo Cosmos. Atualmente trabalho com a divulgação científica na internet — principalmente no Ciencianautas, projeto em que eu mesmo fundei aos 15 anos de idade —, com ênfase na astronomia e biologia.

1 comentário

  1. Como conseguiram dados científicos de bilhões de anos atrás, ou são suposições feitas a partir de deduções intelectuais?

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