(Créditos da imagem: ESA/Gaia/DPAC).

As medidas no Cosmos são imensas. Somente com medições precisas os astrônomos podem chegar a um consenso, e isso não é diferente com a nossa Via Láctea. Um dos métodos para determinar o diâmetro da nossa galáxia baseia-se na distância de corpos celestes na redondeza. No ano passado, com dados do satélite Gaia da ESA, o diâmetro do disco galáctico foi estimado em cerca de 260 mil anos luz. Mas novos cálculos mostram que o disco é muito maior, cerca de 1,9 milhão de anos-luz.

O novo diâmetro foi descoberto por uma equipe de especialistas da Universidade de Durham, na Inglaterra.

“Em muitas análises da Via Láctea, o limite externo é uma restrição fundamental. Muitas vezes, a escolha é subjetiva, mas, como discutimos, é preferível definir uma borda exterior focal e/ou observadoras motivada. Aqui ligamos o limite da distribuição subterrânea da matéria escura ao halo de estelar observativo e a população de galáxias anãs”, escreveram os pesquisadores na pesquisa.

Há mais na Via Láctea do que as coisas que podemos ver — as estrelas e o gás girando em órbita em torno de Sagitário A*, o buraco negro supermassivo no centro galáctico. Sabemos disso porque as estrelas nas bordas externas do disco galáctico estão se movendo muito mais rápido do que deveriam basear-se na influência gravitacional da matéria detectável.

A influência gravitacional adicional que dá um empurrão nessa rotação é interpretada como proveniente da matéria escura — um vasto halo esférico do material que envolve o disco galáctico.  Mas, como não podemos detectar diretamente a matéria escura, temos que inferir sua presença com base em como ela afeta as coisas ao seu redor.

Então, foi isso que Deason e sua equipe internacional de colegas fizeram. Primeiro, eles realizaram simulações cosmológicas de alta resolução dos halos de matéria escura da Via Láctea, isoladamente e em análogos do Grupo Local, um pequeno grupo de galáxias com cerca de 9,8 milhões de anos-luz de diâmetro, na qual a Via Láctea pertence.

Eles estavam particularmente focados na proximidade da Via Láctea com a M31, também conhecida como galáxia de Andrômeda, a nossa grande vizinha mais próxima e com o qual a Via Láctea deve colidir em cerca de 4,5 bilhões de anos. As duas galáxias estão atualmente com cerca de 2,5 milhões de anos-luz de distância — próximas o suficiente para já estarem interagindo gravitacionalmente.

Usando vários programas de simulação diferentes, a equipe modelou o halo da matéria escura da Via Láctea, observando a velocidade radial — a velocidade orbital dos objetos que se movem pela galáxia a várias distâncias — e a densidade para tentar definir a borda do halo da matéria escura. Todas essas simulações mostraram que, além do halo da matéria escura, a velocidade radial de objetos como galáxias anãs caiu notavelmente.

Eles estão compararam isso a um banco de dados de observações de galáxias anãs ao redor da Via Láctea no Grupo Local.  E, assim como suas simulações previram, houve uma queda repentina na velocidade radial. A distância radial que a equipe calculou até esse limite ficou depois de uma distância de cerca de 292 kiloparsecs – cerca de 950 mil anos-luz. Dobrando isso para o diâmetro e teremos algo um pouco mais de 1,9 milhão de anos-luz.

 “Há uma grande esperança de que dados futuros forneçam uma medição mais robusta e precisa da borda da Via Láctea e das galáxias próximas da Via Láctea do que a que apresentamos aqui”. [ScienceAlert].