Concepção artística de um sistema planetário. (Créditos da imagem: Reprodução).

Uma equipe de astrônomos do Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian, nos Estados Unidos, encontrou um candidato a planeta na Galáxia do Redemoinho. Também conhecida como Messier 51a, a galáxia está localizada a 23 milhões de anos-luz da Terra.

O possível novo planeta, chamado de M51-ULS-1b, foi descoberto com base no trânsito astronômico, um método de identificação de exoplanetas que detecta quando um astro (o planeta) passa na frente de uma fonte de luz (a estrela), bloqueando em certa medida a sua luz.

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A equipe propôs duas possibilidades. A primeira aponta que o M51-ULS-1b pode ser de fato um planeta orbitando sua estrela continuamente. Porém, mais observações são necessárias para confirmar. A outra possibilidade, no entanto, indica que o M51 seja apenas um objeto que estava de passagem pela galáxia.

Galáxia Messier 51a. (Créditos da imagem: NASA/ESA/S. Beckwith/Hubble Heritage Team).

De acordo com a equipe, o possível planeta se parece com Saturno em dois aspectos: tamanho e distância em relação à sua estrela. Ou seja, se realmente se tratar de um objeto em órbita, vai demorar décadas até que ele passe novamente pelo mesmo ponto.

Empolgante, mas não inesperado

Se confirmado, o M51-ULS-1b será o primeiro exoplaneta extragaláctico descoberto da história. Dado o tamanho do Universo, imagina-se que os planetas não existam apenas na Via Láctea, mas também em outras galáxias distantes.

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“É empolgante, mas não inesperado”, avalia a astrônoma Angelle Tanner, da Universidade Estadual do Mississippi, ao New Scientist. “Não há absolutamente nenhuma razão para pensar que não haveria planetas em outras galáxias”.

O estudo que descreve o candidato a planeta ainda não foi revisado por pares ou publicado em revista científica, e está disponível no arXiv. Com informações do Olhar Digital.