Saturno e sua lua Titã. (Créditos da imagem: NASA).

Astrônomos descobriram 20 luas de Saturno anteriormente desconhecidas, elevando a contagem de satélites naturais conhecidos do planeta para 82 — três a mais que Júpiter. E o melhor: você pode ajudar a nomear esses novos objetos!

Todas as 20 luas são pequenas, medindo cerca de 5 km de diâmetro. Dezessete delas têm órbitas retrógradas, o que significa que se movem por Saturno na direção oposta à rotação do planeta. Todos os dezessete satélites levam mais de três anos terrestres para completar uma volta ao redor de Saturno.

Uma das luas recém-descobertas tem um período orbital de mais de três anos terrestres, enquanto outras duas completam uma volta a cada dois anos.

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As dezessete luas retrógradas parecem pertencer ao “grupo nórdico” dos satélites de Saturno, que compartilham os mesmos parâmetros orbitais básicos. Os dois satélites mais internos se alinham com as características do “grupo Inuit”, enquanto uma lua parece pertencer ao “grupo Gálico”, mas isso não está claro no momento, afirmaram os pesquisadores.

Cada um desses grupos de satélites é uma provável evidência de um impacto de longa data que destruiu uma lua maior (e originou as luas menores) que orbitava naquela área.

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“Esse tipo de agrupamento de luas externas também é visto em torno de Júpiter, indicando colisões violentas ocorridas entre luas no sistema saturniano ou com objetos externos, como asteroides ou cometas”, disse Scott Sheppard, da Carnegie Institution for Science em Washington, em um comunicado anunciando a descoberta.

Sheppard, que liderou a equipe, e seus colegas — David Jewitt, da Universidade da Califórnia, e Jan Kleyna, da Universidade do Havaí — encontraram as luas de Saturno usando o Telescópio Subaru, no Havaí.

“Usando alguns dos maiores telescópios do mundo, agora estamos concluindo o acervo de pequenas luas ao redor dos planetas gigantes”, acrescentou Sheppard. “Elas desempenham um papel crucial para nos ajudar a determinar como os planetas do nosso Sistema Solar se formaram e evoluíram.”

Sheppard descobriu uma dúzia de luas de Júpiter no ano passado, e a Carnegie Institution organizou um concurso público para nomear cinco desses mundos. Se você perdeu essa oportunidade, não se preocupe, pois agora você tem outra chance.

“Fiquei tão emocionado com a quantidade de engajamento público sobre o concurso de nomeação das luas de Júpiter que decidimos fazer outro para nomear essas luas saturnianas recém-descobertas”, informou Sheppard. “Desta vez, as luas devem ter o nome de gigantes da mitologia nórdica, gaulesa ou inuit.”

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Todas as 20 novas luas de Saturno estão abertas a noemação. Se você estiver interessado, envie sua proposta twittando para @SaturnLunacy a partir de agora até 6 de dezembro. Inclua sua sugestão junto com a hashtag #NameSaturnsMoons. [Space.com].

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Giovane Almeida
Sou baiano, tenho 18 anos e sou fascinado pelo Cosmos. Atualmente trabalho com a divulgação científica na internet — principalmente no Ciencianautas, projeto em que eu mesmo fundei aos 15 anos de idade —, com ênfase na astronomia e biologia.

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