A mariposa-imperador tem asas com pequenas escamas estriadas. Um novo estudo descobriu que as estruturas ajudam os insetos a se esconder dos morcegos caçadores. (Créditos da imagem: Thomas R. Neil).

Algumas mariposas não são tão fáceis de serem detectadas pelos morcegos. A mariposa-imperador tem asas com escamas minúsculas que absorvem as ondas sonoras enviadas pelos morcegos.  Essa absorção reduz os ecos que retornam aos morcegos, permitindo que as mariposas Bunaea alcinoe evitem ser tão perceptíveis aos predadores noturnos, relataram pesquisadores na revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

De Jennifer Leman para o ScienceNews.

“Elas têm esse revestimento furtivo na superfície do corpo que absorve o som”, disse o coautor do estudo, Marc Holderied, bioacústico da Universidade de Bristol, na Inglaterra.  “Agora entendemos o mecanismo por trás disso.”

Os morcegos sentem seu ambiente usando a ecolocalização, emitindo ondas sonoras que refletem objetos e retornam como ecos captados pelos ouvidos supersensíveis. Essas mariposas, sem orelhas que possam alertá-los para um predador que se aproxima, desenvolveram escalas de tamanho, forma e espessura adequadas para absorver as frequências sonoras ultrassônicas usadas pelos morcegos, descobriram os pesquisadores.

A equipe disparou ondas sonoras ultrassônicas em uma única escala microscópica e observou a transferência da energia das ondas sonoras em movimento.  Os cientistas então simularam o processo com um modelo de computador 3D que mostrava a escala absorvendo até 50% da energia das ondas sonoras.

Além do mais, não são apenas as asas que ajudam essas mariposas sem orelhas a escapar dos morcegos.  Outras mariposas da mesma família que a B. alcinoe também têm pêlos absorventes, relatam os mesmos pesquisadores no Journal of the Acoustical Society of America.

As mariposas-imperador têm asas cobertas por escamas minúsculas (mostrada à esquerda nessas imagens de microscopia confocal). Os cientistas ainda estão tentando descobrir os detalhes de como as cristas e vales microscópicos de uma escala (no meio e à direita) ajudam a absorver o som. (Créditos da imagem: Z. Shen et al./PNAS 2018).

Holderied e seus colegas estudaram os tórax macios da mariposa-de-Madagascar e da mariposa-de-promethea e descobriram que a pele também absorve as ondas sonoras através de um processo chamado absorção porosa.  Em testes de laboratório, as mariposas de barriga peluda absorveram até 85% das ondas sonoras encontradas.  Os pesquisadores suspeitam que a mariposa-imperador também tenha essa capacidade.

Outras mariposas que têm ouvidos podem ouvir morcegos chegando e rapidamente desviar-se do caminho de seus predadores, mergulhando em direções vertiginosas.  Algumas mariposas também têm longas caudas nas asas que os pesquisadores suspeitam que podem ser giradas para interromper as ondas sonoras dos morcegos. Outras mariposas ainda produzem toxinas para afastar os inimigos.

Ter pêlos e escamas absorventes de som “pode ​​exigir muito menos energia em termos de proteção do lado da mariposa”, disse Akito Kawahara, biólogo evolucionista do Museu de História Natural da Flórida em Gainesville, que não participou do estudo.  “É um tipo muito diferente de sistema de defesa passiva.”

Holderied e seus colegas agora pretendem estudar como várias escalas, bloqueadas, respondem às ondas sonoras ultrassônicas.  As descobertas podem um dia ajudar no desenvolvimento de uma melhor tecnologia de isolamento acústico para engenheiros de som e acústicos.