Célula T humana do sistema imunológico de um doador saudável. (Créditos da imagem: NIAID).

O sistema imunológico de algumas pessoas pode ter uma vantagem no combate ao coronavírus. Um estudo publicado na revista Cell mostrou que algumas pessoas que nunca foram expostas ao coronavírus têm células T auxiliares capazes de reconhecê-lo e responder a ele.

De Aylin Woodward para o Business Insider.

A explicação mais provável para a descoberta surpreendente, segundo os pesquisadores, é um fenômeno chamado reatividade cruzada: quando as células T auxiliares desenvolvidas em resposta a outro vírus reagem a um patógeno semelhante, mas desconhecido anteriormente.

Nesse caso, essas células T podem ficar sob a exposição prévia das pessoas a um coronavírus diferente — provavelmente um dos quatro que causam resfriados comuns.

“Você está começando com um pouco de vantagem, um avanço na corrida armamentista entre o vírus que deseja se reproduzir e o sistema imunológico que deseja eliminá-lo—, disse Alessandro Sette, um dos coautores do estudo, ao Business Insider.

Ele acrescentou que as células T auxiliares reativas cruzadas podem “ajudar a gerar uma resposta imune mais rápida e mais forte”.

Um “avanço” imunológico

Em seu estudo, a equipe de Sette examinou o sistema imunológico de 20 pessoas que pegaram o coronavírus e se recuperaram, bem como amostras de sangue de 20 pessoas que foram coletadas entre 2015 e 2018 (o que significa que não havia chance de que essas pessoas fossem expostas ao novo coronavírus).

Entre as 20 pessoas cujas amostras de sangue foram colhidas antes da pandemia, 50% tinham um tipo de glóbulo branco chamado CD4+ — células T que ajudam o sistema imunológico a criar anticorpos — que os pesquisadores descobriram ser capazes de reconhecer o novo coronavírus e estimular o sistema imunológico a lutar imediatamente.

São necessárias mais pesquisas para saber se ou em que grau essa reatividade cruzada influencia a gravidade de um caso.

“É muito cedo para concluir que a reatividade cruzada com coronavírus desempenha um papel no resultado clínico leve ou grave da  Covid-19 ou no grau de infecção nas populações”, disse Maillère Bernard, cientista da Universidade de Paris, na França, que não participou do estudo.

Evidência de imunidade

Entre o grupo de pacientes com coronavírus estudado na nova pesquisa, apenas dois tiveram casos graves; os outros 90% tiveram infecções leves ou moderadas.

O grupo foi selecionado dessa maneira para que os pesquisadores pudessem medir as respostas imunes em pacientes com Covid-19 em vez de pessoas hospitalizadas (estima-se que 20% dos casos de coronavírus são graves).

“Se você está olhando mais para a exceção do que para a regra, é difícil saber o que está acontecendo”, disse Crotty.

Os cientistas pesquisaram o sangue dos pacientes em busca de dois tipos de glóbulos brancos: células CD4+ e células CD8+, que são células T assassinas que atacam células infectadas por vírus.

Os resultados mostraram que, durante o curso de suas infecções, todos os 20 pacientes produziram anticorpos e células T auxiliares capazes de reconhecer o coronavírus e responder adequadamente, e 70% produziram células T assassinas. Isso sugere que o corpo será capaz de se identificar e se defender contra o coronavírus no futuro.

“Obviamente, não podemos dizer com razão o que acontecerá daqui a 15 anos, porque o vírus existe há alguns meses. Portanto, ninguém sabe se essa resposta imune é duradoura ou não”, disse Sette.

Mas ele acha que há motivos para otimismo, especialmente para pacientes que tiveram casos graves. “A memória imune está relacionada ao evento. Se for um evento forte, você terá uma memória forte”, acrescentou Sette. “Se você quase foi atropelado por um caminhão, vai se lembrar, mas pode não se lembrar da cor das meias que usou ontem porque não é grande coisa.”

Yuan Tian, ​​um cientista do Instituto Fred Hutch em Seattle que não participou da pesquisa, disse ao Business Insider que para aprender mais sobre como as células T se relacionam com a imunidade, “seria interessante estudar pessoas com doenças graves e comparar as resposta das células T entre eles e aqueles com doenças leves”.

É o próximo passo, segundo Crotty. “Estamos procurando identificar a resposta das células T nos hospitalizados criticamente”, disse ele. “Está sendo feito enquanto falamos”, finalizou.