Anomalia do Atlântico Sul.(Créditos da imagem: NASA Goddard/YouTube).

A NASA está monitorando ativamente uma estranha anomalia no campo magnético da Terra: uma região gigante de menor intensidade magnética nos céus acima do planeta, que se estende entre a América do Sul e o sudoeste da África.

De Petter Dockril para o SpaceAlert.

Este fenômeno vasto e em desenvolvimento, chamado de Anomalia do Atlântico Sul, intrigou e preocupou os cientistas durante anos, principalmente os da NASA. Os satélites e espaçonaves da agência espacial estadunidense são particularmente vulneráveis ​​à força do campo magnético enfraquecido dentro da anomalia e à exposição resultante a partículas carregadas do Sol.

A anomalia do Atlântico Sul (SAA, na sigla em inglês) — uma espécie de “buraco no espaço” — geralmente não afeta a vida na Terra, mas o mesmo não pode ser dito para as espaçonaves orbitais (incluindo a Estação Espacial Internacional), que passam diretamente pela anomalia enquanto dão uma volta ao redor do planeta em baixas altitudes da órbita terrestre.

Durante esses encontros, a redução da força do campo magnético dentro da anomalia significa que os sistemas tecnológicos a bordo dos satélites podem entrar em curto-circuito e funcionar mal se forem atingidos por prótons de alta energia que emanam do Sol. Isso pode produzir apenas glitches de baixo nível, mas também podem causar perda significativa de dados, ou até mesmo danos permanentes aos componentes principais — ameaças que obrigam os operadores de satélite a desligar rotineiramente os sistemas da espaçonave antes que ela entre na zona de anomalia.

Mitigar esses perigos no espaço é uma das razões pelas quais a NASA está rastreando a SAA; outra é que o mistério da anomalia representa uma grande oportunidade para investigar um fenômeno complexo e difícil de entender, e os amplos recursos e grupos de pesquisa da NASA são excepcionalmente bem equipados para estudar o fenômeno.

“O campo magnético é, na verdade, uma superposição de campos de muitas fontes atuais”, explica o geofísico Terry Sabaka, do Goddard Space Flight Center da NASA em Greenbelt, Maryland.

A fonte primária é um oceano rodopiante de ferro derretido dentro do núcleo externo da Terra, milhares de quilômetros abaixo do solo. O movimento dessa massa gera correntes elétricas que criam o campo magnético da Terra, mas não necessariamente de maneira uniforme, ao que parece.

Um enorme reservatório de rocha densa, nomeada Província Africana de Grande Velocidade e de Baixo Cisalhamento, localizada a cerca de 2.900 quilômetros abaixo do continente africano, perturba a geração do campo, resultando em um efeito de enfraquecimento.

“A SAA observada também pode ser interpretada como uma consequência do enfraquecimento da dominância do campo dipolo na região”, disse Weijia Kuang, geofísico e matemático do Goddard Space Flight Center da NASA. “Mais especificamente, um campo localizado com polaridade invertida cresce fortemente na região daA SAA, tornando a intensidade do campo muito fraca, mais fraca do que nas regiões circundantes.”

Dados de satélite sugerem que a SAA está se dividindo. (Créditos da imagem: Division of Geomagnetism/DTU Space).

Embora muitos cientistas ainda não entendam completamente sobre a anomalia e suas implicações, novos insights estão continuamente lançando luz sobre esse estranho fenômeno.

Por exemplo, um estudo liderado pelo heliofísico Ashley Greeley em 2016 revelou que a SAA está vagando lentamente na direção noroeste.

Não é apenas se mover, no entanto. Ainda mais notável, o fenômeno parece estar se dividindo em duas células distintas, cada uma representando um centro separado de menor intensidade magnética dentro da anomalia maior.

O que isso significa para o futuro da SAA permanece desconhecido, mas em qualquer caso, há evidências que sugerem que a anomalia não é nova. Um estudo publicado no mês passado sugeriu que o fenômeno não é um evento estranho dos tempos recentes, mas um evento magnético recorrente que pode ter afetado a Terra desde 11 milhões de anos atrás.

Se for assim, isso pode sinalizar que a Anomalia do Atlântico Sul não é precursora para a inversão do campo magnético do planeta inteiro, o que é algo que realmente acontece.

Obviamente, permanecem enormes questões, mas com tanta coisa acontecendo com essa vasta excentricidade magnética, é bom saber que a atual agência espacial mais poderosa do mundo está observando tudo de perto.

“Embora a SAA seja lenta, ela está passando por algumas mudanças na morfologia, então também é importante que continuemos observando-a por meio de missões contínuas”, disse Sabaka. “Porque é isso que nos ajuda a fazer modelos e previsões”, finalizou o pesquisador.