(Créditos da imagem: NASA).

As consequências do lançamento fracassado de foguete do dia 11 deste mês estão crescendo à medida que são levantadas questões sobre o futuro da Estação Espacial Internacional (ISS, na sigla em inglês).

O astronauta da NASA Nick Hague e o cosmonauta russo Alexey Ovchinin tiveram a sorte de escapar com suas vidas após o foguete Soyuz ter enfrentado um problema no caminho para a ISS, resultando em um pouso de emergência na Terra.

“Estou grato por todos estarem seguros”, disse Jim Bridenstine, administrador da NASA, em um comunicado depois que a tripulação desembarcou perto da cidade de Dzhezkazgan, no Cazaquistão. “Uma investigação completa sobre a causa do incidente será realizada”.

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O astronauta Nick Hague, à esquerda, com o administrador da NASA, Jim Bridenstine, após o pouso de emergência de 11 de outubro. (Créditos da imagem: NASA/Bill Ingalls).

Os astronautas deveriam se juntar a três tripulantes da ISS — Serena Auñon-Chanceler, dos EUA, Alexander Gerst, da Alemanha, e Sergey Prokopyev, da Rússia — que devem retornar à Terra em dezembro.

Mas o lançamento fracassado do dia 11 significa que a frota da Soyuz — atualmente a única maneira de os astronautas chegarem à ISS — está aterrada enquanto uma investigação sobre o acidente está em andamento. E se a investigação é demorada, levanta questões desconfortáveis.

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A ISS tem sido continuamente tripulada desde 2 de novembro de 2000, com até seis tripulantes vivendo na estação a qualquer momento. A estação conta com lançamentos contínuos para manter a rotação da tripulação e manter o ISS operacional.

Os três tripulantes a bordo da ISS têm uma Soyuz ancorada na estação para retornar à Terra. Essa espaçonave só tem uma vida útil operacional de 200 dias até o início de janeiro de 2019, o que significa que eles devem retornar até lá.

Isso pode significar que, se outra Soyuz não estiver pronta para voar em janeiro, a ISS pode ficar sem tripulação. Duas novas espaçonaves norte-americanas para o lançamento de humanos, construídas pela SpaceX e Boeing, não devem começar a operar até meados de 2019, no mínimo.

Além disso, essas novas espaçonaves americanas exigem que uma tripulação esteja a bordo da estação para ajudar os veículos a atracar. Assim, todas as esperanças repousam sobre a Soyuz e, sem ela, a ISS pode ser deixada sem curar por um curto período e forçada a voar vazia enquanto controlada a partir do solo.

“Isso é algo para o qual estamos sempre preparados”, disse Kenny Todd, gerente de integração de operações da missão da estação, em entrevista coletiva. “Eu me sinto muito confiante de que poderíamos voar por um período significativo de tempo”.

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Isso seria um desastre para os EUA, a Rússia e os outros parceiros da estação. A situação realça quão precário é o nosso acesso ao espaço atualmente e toma a decisão de sucatear o Ônibus Espacial em 2011 sem um substituto pronto para um pobre.

É possível que a Rússia resolva o problema com a nave espacial Soyuz com bastante rapidez e voe novamente antes do final do ano. Mas garantir que o problema seja devidamente investigado é crucial para evitar outro acidente.

Lançamento da Soyuz-MS10. (Créditos da imagem: NASA).

A Rússia, por sua vez, parece bastante confiante de que a Soyuz ficará bem. O chefe da agência espacial russa (Rocosmos), Dmitry Rogozin, disse que Hague e Ovchinin voarão para a ISS na primavera do próximo ano. O que acontece até então não é claro.

Todd disse que a NASA “garantirá que não tenhamos que desmontar a estação” e analisar suas opções. Isso pode incluir o lançamento de uma espaçonave Soyuz vazia para a estação em dezembro, para prolongar a permanência da tripulação atual.

Ninguém vai querer que a ISS permaneça destampada, mas igualmente importante é prevenir outro acidente. Por enquanto, é um jogo de espera para ver quais opções estão disponíveis. Enquanto isso, o futuro imediato da ISS está em jogo.

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Traduzido e adaptado de Jonathan O`Callaghan para o IFLScience por Felipe Souza.
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