(Créditos da imagem: Reprodução/YouTube).

Como os cientistas sabem muito bem, a natureza geralmente oferece uma versão de realidade mais fraca e inconveniente do que a que eles desejavam, mas existem raras ocasiões em que o Universo apresenta uma verdadeira satisfação, que chegou há 50 anos, com a descoberta dos pulsares. Nas décadas passadas, essas estrelas extremamente precisas permitiram que os astrônomos testassem a gravidade e explorassem o espaço profundo.

Jocelyn Bell Burnell, a primeira pessoa a detectar um pulsar, disse que surgiu na saída de uma série de rádio construída à mão no Mullard Radio Astronomy Observatory, em Cambridge, Reino Unido. Depois de dois anos ajudando a construir a matriz, a estudante de doutorado começou a operar o equipamento em julho de 1967, analisando 29 graus de gravações por dia. As semanas que se seguiram revelaram picos em um sinal determinado parado de céu; em uma inspeção mais próxima, estes foram repetidos em intervalos precisos de 1,3 segundo.

Os astrônomos Jocelyn Bell e Anthony Hewish. (Créditos da imagem: Hencoup Enterprises Ltd/SPL).

No final do ano, a notícia havia percorrido todo o mundo, com os astrônomos encontrando dezenas desses “pulsares” e o astrofísico austríaco Thomas Gold oferecendo uma explicação: eram estrelas de nêutrons, previstas na década de 1930, mas nunca antes vistas.

Os pulsares são objetos incríveis: estrelas mortas do tamanho de uma cidade, com mais massa do que o Sol e os campos magnéticos que chegam a ser até 20 trilhões de vezes maiores que o da Terra, girando em velocidades de até 70 mil quilômetros por segundo. Mas os astrônomos imediatamente viram além do status dos pulsares como objetos de curiosidade para o seu potencial como sondas cósmicas.

Os flashes de luz que eles emitem são tão regulares quanto um relógio. E o tempo, a polarização e a forma dos sinais recebidos fornecem pistas sobre o ambiente em que nasceram, bem como a jornada em que estiveram. Desde a década de 1960, os estudos de precisão da luz pulsar permitiram que os astrônomos estudassem tudo, desde a atmosfera externa, até a densidade da matéria no meio interestelar.

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Os pulsares também forneceram uma maneira de estudar a gravidade em situações extremas, quando, por exemplo, em 1974, os astrônomos encontraram uma órbita em uma estrela de nêutron em um sistema binário. Essa dança celestial também produziu a primeira evidência de ondas gravitacionais, quando a taxa em que as estrelas diminuíram em sua órbita foi encontrada para combinar as previsões da teoria geral da relatividade de Einstein sobre como tais objetos rápidos e pesados ​​devem perder energia à medida que eles emitem ondulações no espaço-tempo. Em 1992, medições precisas das ondas de rádio do pulsar PSR1257+12 revelaram o primeiro exoplaneta.

Hoje, os astrônomos já descobriram mais de dois mil pulsares, e o fluxo de ideias para como usá-los não diminuiu. Os membros da colaboração Pulsar Timing Array esperam poder usar pulsares para detectar ondas gravitacionais diretamente, do modo como o alongamento e a contratação do espaço-tempo alteram sutilmente o tempo de chegada de pulsos de fontes ao longo do céu. Estudos de pulsares usando o Explorador de Composição Interior de Neutron Star da NASA (NICER, na sigla em inglês) devem revelar como as forças nucleares se comportam em ambientes extremos e a mesma missão testará se os pulsares podem ser usados ​​para triangular posição em um sistema de navegação que não precisa de contato com a Terra.

Em 1967, quando Bell Burnell viu o sinal pela primeira vez, e ela e Hewish descartaram a interferência terrestre; eles consideraram brevemente que poderiam estar vendo uma mensagem de uma civilização extraterrestre. O mesmo pensamento despertou um grande interesse na imprensa. Descobrir a vida extraterrestre de fato teria sido importante, mas os pulsares eram apenas as coisas mais emocionantes que poderiam ter encontrado.

Fonte:Nature
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Letícia Miranda
Baiana que adora jazz, blues, samba, escrita e que perde muito tempo assistindo filmes. Interessada em diversas áreas da ciência, com foco em neurociência, psicologia, biologia e literatura.

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